我們所處的銀河系從側面看起來,就像兩個荷包蛋背靠背貼在一起,四周扁平,中心向上下方對稱地凸起。這究竟是如何形成的還是一個謎。不少研究認為,這是銀河系在多次大量誕生新星的過程中,逐漸累積而鼓起來的。

一份新研究發現,這個鼓包裏面的星體其實主要來自同一個大量誕生新星的時期——是在距今一百多億年前。

天文學家研究了視角200個平方度——相當於看上去有1,000個月亮那麼大的天空範圍,月亮的視角接近0.2個平方度,分析了700萬顆恆星。

一些研究顯示,銀河系在發展過程當中,至少經歷了兩次新星誕生潮,一次是在100億年前,一次是在30億年前。

這份新研究發現,銀河系中心半徑1,000光年範圍之內的恆星,大多數都是在100億年前誕生的那一批大齡恆星。

研究者猜測,簡單的如原始物質的吸積,或是複雜一些的如與其它星系的合併,都可能導致100億年前發生一次大量氣體落入銀河系的過程,而這個過程觸發了新星誕生潮。

通過分析它們的化學成份,研究人員發現這批恆星有個奇怪的特點,它們看起來比它們實際年齡年輕得多。它們都富含金屬,就像太陽一樣。

天文學家認為,金屬元素的累積需要時間,通常是由早期恆星合成後,通過星風或超新星爆發等方式,傳給了後代恆星。太陽只有45億年的歷史,相對算是年輕的恆星,因此太陽含有大量金屬是正常的。相比之下,銀河系內大量早期誕生的恆星都缺乏金屬成份。

可是,這些在銀河系中心鼓包範圍裏面的恆星,雖然年齡很大,卻也富含金屬。

「鼓包內肯定發生了甚麼異樣的事情。這些金屬元素以非常非常快的速度累積,可能在鼓包出現的最初5億年內。」合作研究員加州大學洛杉磯分校的里奇(Michael Rich)說。

接下來,研究人員希望通過新一代更強大的望遠鏡,比如詹姆斯‧韋伯(James Webb)太空望遠鏡,觀察遙遠宇宙區域內星系的發展情況,了解銀河系這樣中心凸起的形成過程,是銀河系特有的,還是類似星系演化的一般規律。#