周六(3月2日)凌晨,SpaceX利用獵鷹9號(Falcon 9)火箭成功發射了一個前往國際空間站(ISS,又稱國際太空站)的可載人太空艙(Crew Dragon capsule)。雖然這次的行動還沒有人搭乘,但發射成功標誌著美國將又能夠利用自己的火箭運載自己的太空人到國際空間站。NASA稱讚說這是「美國歷史上的重要里程碑」。

綜合媒體報道,SpaceX的獵鷹9號於周六凌晨2時49分於佛羅里達州的甘迺迪太空中心(KSC)發射升空。

美聯社表示,太空艙預計在起飛後約27小時,於周日(3月3日)抵達國際太空站,並將在那裏停留5天,之後將在3月8日返回到佛羅里達海岸附近的大西洋上。隨後,美國太空總署(NASA)將審查飛行數據,並最終給商業巨頭埃隆馬斯克(Elon Musk)的SpaceX發放載人太空飛行許可證。

《奧蘭多哨兵報》在火箭發射前報道稱,如果發射成功,將為美國自2011年關閉的載人太空飛行任務掃清障礙。該發射也是第一次由私人公司將載人太空艙發送到國際空間站。

SpaceX創始人兼首席執行官馬斯克周六在推特上宣佈,這是SpaceX首次發射Crew Dragon入太空,並發佈一系列推文。

本周六的發射沒有帶太空人升空,但根據SpaceX的建造和飛行可靠性副總裁漢斯庫尼斯曼(Hans Koenigsmann)說,太空船升空後將完全模擬載人模式進行操作。該16呎高的太空艙內的所有配備也完全按照載人飛行的標準設置,還乘坐著一名穿著宇航服的太空人模型。去年,SpaceX的超強型獵鷹重型火箭發送了一個乘坐在一輛紅色特斯拉跑車內的名為「Starman」的假人。

該「人體模型」將被用來測量人體在太空艙內的各項身體指標。庫尼斯曼說:「我們希望確保一切都非常適合太空人的安全。」

「人類太空飛行是我們業務的核心價值,」庫尼斯曼周四在與NASA一起召開的一個新聞發佈會上說,「我們已經為此工作了將近17年」。

據SpaceX的計劃,他們最早可能於今年7月開始將太空人帶上太空。目前的載人太空艙Crew Dragon一共可乘坐7名太空人。與此同時,波音公司的載人太空船也將於今年4月試飛,並計劃於8月帶太空人升空。

美國太空總署(NASA)局長吉姆布萊登斯汀(Jim Bridenstine)周五(3月1日)與馬斯克一起參觀發射台時告訴美聯社說,「這次發射極其重要」。

美國自從2011年太空船退役以來,便無法自主在本土利用自己的火箭送美國太空人上太空。因此,SpaceX周六的發射成功意義重大。NASA署長布萊登斯汀在推特上發表聲明說:「今天的成功發射標誌著美國卓越的新篇章,讓我們更接近於再次從美國土地上用美國火箭運載美國太空人(入太空)。祝賀SpaceX和NASA團隊實現了我們國家歷史上的這一重要里程碑。」

布萊登斯汀在另一則推文上說,今天發生的事情「代表著太空飛行的一個新時代」。

根據美國太空總署的商業太空人計劃(Commercial Crew Program),本周末的發射也標誌著這一總合同金額達68億美元(其中SpaceX獲得26億美元,波音公司獲得42億美元的合同)的龐大載人太空飛行計劃正式啟動,接下來兩家公司將開展一系列載人火箭發射試驗,從而使美國最終在載人太空飛行任務方面擺脫對俄羅斯的依賴。美國為了將其太空人送往國際空間站,向俄羅斯聯盟號載人火箭(Soyuz Rockets)支付的費用每個座位高達8,200萬美元。◇