隨著北韓的導彈項目取得進展,美國官員為了尋找能提高美國早期預警,即當導彈還在發射台上就對其實施打擊的可能性,制定了頗為緊迫的時間表,要在今年末或明年初發射第一批超小型監測衛星。

《紐約時報》7日報道,美國研發的超小衛星是成批發射,有些只在軌道上運行一兩年,它們足以覆蓋相關的範圍,以供執行名為「殺傷鏈」(Kill Chain)的新軍事應急計劃。這是該項戰略的第一步,它利用衛星圖像辨認北韓的發射點、核設施,了解其製造能力,並在衝突迫近時先發制人地摧毀它們。

幾天前,金正恩政權測試了自己的首枚洲際彈道導彈,其射程可達阿拉斯加。這引發了一場緊急但秘密的搜尋行動,美國及其盟國如何才能制止日益迫近的朝核危機?

顯然,抵禦一場襲擊的最好時機,是導彈仍在地面上等待發射,或其發動機剛啟動沒多久的時候。哪怕是提前幾分鐘發出警告,也可能讓數以萬計的美國人,以及數以百萬計已身處北韓導彈射程之內的南韓人和日本人免於喪命。

但是目前,在某一給定時刻,只有不到三分之一的北韓領土處於間諜衛星的覆蓋範圍內,美國可能無法探測到一枚準備發射的導彈。

針對朝核危機,美國國家地理空間情報局(NGA)局長羅伯特・卡迪羅(Robert Cardillo)說:「由於他(金正恩)加速了,我們也得加速。」NGA是為政府協調衛星測繪工作的機構。

美國國防創新實驗小組(DIUx)組長拉吉夫・沙阿(Rajiv Shah)則表示,已經開始把資金投向一些研製微型民用雷達衛星的公司,以期五角大樓可以在今年底或2018年初用上那些衛星。

「這是一個非常有挑戰性的目標。」曾在伊拉克做過F−16飛行員,以其在矽谷的豐富經驗受到前國防部長阿什頓・卡特(Ashton Carter)青睞的沙阿說。「關鍵在於利用已有的技術,並針對我們的特定軍事用途做出改進。」

他領導的小組對矽谷初創企業五車二空間(Capella Space)──以一顆亮星的名字命名,進行了投資,以便啟動其研發工作。五車二空間計劃於今年底發射自己的首顆雷達衛星。

該公司表示,其雷達衛星編隊如果部署成功,將可以對重要目標進行每小時一次的監控。

新一代廉價微型衛星,讓北韓所取得的進展更容易被監測到。五車二空間並會建造多達36個軌道雷達──在國會報告建議的範圍內。

除了五車二空間,還有一些私人公司爭相研製新一代小型雷達衛星,其中包括紐約州伊薩卡的Ursa Space Systems、加拿大溫哥華的UrtheCast以及芬蘭埃斯波的Iceye。像很多致力於製造小型衛星的新公司一樣,它們大多和矽谷有著密切的關聯。

卡迪羅說,這種新的夥伴關係可以幫助美國在追蹤金正恩手上越來越多的極具威脅性的導彈方面儘快趕上來。