Lucy探測器是美國太空總署(NASA)即將開展的最大型的探索項目之一,計劃10月16日從地球出發,將是第一個造訪木星軌道周圍的特洛伊小行星群(Trojans)的人造飛船。

特洛伊小行星群分為兩部份,分別位於木星軌道前後各60度的地方,隨著木星一起繞行太陽。最先發現它們的天文學家用《伊利亞特》劇中特洛伊戰爭的人物為它們命名,因此裏面的小行星統稱為「特洛伊小行星」。

科學家認為特洛伊小行星就像太陽系在漫長的演化過程中留下的「化石」,蘊藏著太陽系形成初期的重要線索,所以決定發送一個探測器到它們的附近考察。

Lucy探測器將探索位於6個不同軌道上的一共8顆小行星,計劃在2033年完成任務,之後將留在特洛伊小行星群和地球之間的軌道上,漂浮幾十萬年、幾百萬年。

NASA發佈的新聞公告說,7月9日,NASA在洛克希德·馬丁太空公司(Lockheed Martin Space)位於科羅拉多州利特爾頓(Littleton)分部舉行的一個儀式上,把一塊紀念牌裝在了Lucy探測器上。

紀念牌裏面記載了來自社會上一些名人、領袖想帶給未來人的信息、建議,他們的故事,他們的勵志名言等內容。他們之中有的是諾貝爾文學獎得主,有的是美國著名詩人,甚至還包括披頭士(The Beatles)樂隊的成員,因為Lucy探測器名字的靈感間接地來自這支樂隊的歌曲《露西在綴滿鑽石的天空》(Lucy in the Sky with Diamonds)。

此外,這塊牌匾上還記錄著Lucy探測器的出發日期——2021年10月16日當天太陽系的天體分佈圖。

在探索飛船上搭載給外星人、未來人的信息是NASA延續已久的傳統。這些飛行器將來報廢後就像「漂流瓶」一樣一直在太空中漂浮著。

上世紀70年代,四艘飛船離開地球開始了它們離開太陽系的單程之旅。它們是人類歷史上第一批前往星際空間探索太空的人造物體。作為紀念,NASA在先驅者10號(Pioneer 10)和11號飛船上放置了紀念牌;在旅行者1號(Voyager 1)和2號上放了金唱片。裏面附上了帶給外星文明的信息,寄希望如果有外星文明遇到這些飛船,能看到人類向他們發出的問候信息和自我介紹。

這次,NASA延續這一傳統,為即將啟程的Lucy探測器也放置了一個類似的紀念牌。不過,NASA表示因為Lucy探測器並不會飛離太陽系,將永遠在太陽系以內的空間裏面漂浮,所以這次的信息並不是給外星人準備的,而是給未來的地球人。

NASA希望遙遠未來的天文考古學家在太陽系內行星之間穿梭的時候,會遇到這個古董探測器,看到今天的人類給他們留下的信息。對於那時的人類來說,這些信息就是剛開始探索太陽系的「早期人類」所留下的信息。#

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