現今有兩種糖尿病在醫學界得到承認,一種是先天性的第1型糖尿病,另一種是後天形成的2型糖尿病,現在還有越來越多的研究指向一種新興的第3型糖尿病,被稱為「腦部糖尿病」。

眾所周知,第1型、第2型糖尿病對身體會造成損害,例如:影響心臟、腎臟功能,嚴重者還可能導致失明、截肢;而第3型糖尿病不止影響身體,還會影響大腦的認知能力。

認知障礙症和糖尿病有關聯

過去十多年間,醫學研究人員注意到認知障礙症和糖尿病之間的關聯:此兩種病可能有相同的病因。迪安謝爾扎伊(Dean Sherzai)和阿葉莎謝爾扎伊(Ayesha Sherzai) 博士在《阿茲海默症的解決方案(The Alzheimer's Solution)》一書中特別提出,身體控糖能力紊亂是阿茲海默症的常見病因。

葡萄糖是身體主要的能量來源,胰島素就像鑰匙,將細胞的門打開,讓葡萄糖進入身體。糖尿病人者體內的情況如下所述:細胞需要葡萄糖時,卻因為體內胰島素不足或細胞抵抗胰島素(鑰匙不夠,或門對鑰匙沒反應),使糖份無法進入細胞,於是集中在血液裏,細胞因此變得能量匱乏。

大腦也需要葡萄糖來補充能量,所以當身體的葡萄糖調節系統紊亂時,比如當腦細胞開始抵抗胰島素的時候,大腦也會遭遇能量匱乏。

阿葉莎說,身體長期處於葡萄糖調節異常,就是阿茲海默症最常見的一個致病因素,因此越來越多的研究學者將阿茲海默症稱為「第3型糖尿病」。

糖尿病可能引發神經退化

到目前為止,大部份關於第3型糖尿病的認知來自關於阿茲海默症和糖尿病關聯的研究,但是美國洛杉磯西達賽奈醫療中心(Cedars-Sinai Meical Center)的神經科醫生米歇爾泰格拉提(Michele Tagliati)表示,糖尿病也和其它神經退化疾病有關。

這是因為米歇爾看到柏金遜症和糖尿病的許多相似之處,他現在正進一步探測這個現象。曾有研究證明,前期糖尿病可能在神經退化中起主要作用,所以米歇爾也在進行一項試驗,評估一種專門治療糖尿病的藥物是否對帕金森患者有幫助。

雖然高血糖和神經退化疾病之間有著許多不尋常的關聯,包括基因上的聯繫,但這兩者還不能完全劃上等號。研究到現在為止,也只是發現糖尿病會增加罹患阿茲海默症的風險,但未必一定會罹患阿茲海默症。不過,這兩者之間的許多巧合現象非常值得研究,因為只要弄清血糖和神經退化性疾病的關係,對日後的預防和治療會很有幫助。

認知障礙症和糖尿病人者激增

古代的醫生早已認識到糖尿病的存在,在血液監測儀還沒發明出來的時候,判斷糖尿病的症狀之一就是尿的甜味,如果尿液樣本會吸引大群螞蟻,就可以確定罹患了糖尿病。

當時糖尿病人者還很少,現今則是「氾濫成災」。世界衛生組織(WHO)的統計數據顯示,中國是全世界糖尿病人者人數最多的國家,有1億1千萬個患者,相當於每10個人中就有1個人罹患糖尿病,而且還有許多有患病風險的人群。

阿茲海默症國際報告(Alzheimer's Disease International Report)估計,罹患認知障礙症的人數也不斷地在增加,從2013年~2030年,阿茲海默症患者將增加70%。

米歇爾認為,目前大部份阿茲海默症的藥物治療策略重心在大腦,但是或許應該通過身體的其它方面來尋找根本原因,因為大腦就如同肝、腎、心臟一樣,也會因為胰島素阻抗造成的葡萄糖新陳代謝不良而受到影響。

糖和脂肪造成的負面影響

糖尿病和阿茲海默症的另一個關聯是:二者都可以預防。身兼醫生、營養師、物理治療師的卡羅琳迪安(Carolyn Dean)表示,現今罹患退行性疾病的人數不斷地增加,和生活中的飲食習慣有很大關係。

血液在健康者的身體中,流動著不到1茶匙的糖份。當喝完1杯汽水,血液中的糖份就會突然增加到10茶匙,面對這樣的情況,胰腺就要釋放更多的胰島素,將多餘的糖份釋放到細胞中。人體可以應付偶爾有過多的糖份,但是無法承受長期的高甜度飲食,因為時間一久,胰島素就會失去效力。

卡羅琳說,如果每天喝好幾罐汽水,體內會分泌大量的胰島素,這是在向細胞施壓,最後細胞會對胰島素產生阻抗,糖份就無法進入細胞,細胞因而缺乏養分。

血液長期處於高糖狀態對大腦也不好。美國加州大學洛杉磯分校在2012年進行的一項研究發現,用高糖飼料餵養的老鼠,學習和記憶能力較弱。

在研究中還發現,食用好脂肪有助於遏制這種現象。在老鼠的高糖飼料中加入omega-3脂肪酸後,老鼠的認知衰退情況明顯降低。

卡羅琳表示,要預防退行性疾病,就要有良好的身體基礎。大腦大部份是由脂肪組成,所以必須攝取質量好的脂肪,才能確保大腦的功能達到最有效的發揮。常見富含omega-3脂肪酸的食物包括三文魚、金槍魚、秋刀魚、沙丁魚、核桃、牛油果、 亞麻籽、亞麻籽油等。

運動是控制血糖的必要手段

另一種控制血糖的必要手段就是做運動,可以扭轉糖尿病的進程,減緩柏金遜症和阿茲海默症。

卡羅琳認為,運動是維持血糖平衡的關鍵,運動會從多方面影響人體,可以平衡腎上腺,讓身體分泌更少的糖皮質激素(一種累積腹部脂肪的荷爾蒙,會導致胰島素阻抗)。有氧運動可以燃燒葡萄糖、降低血糖,而練肌肉也可以使細胞更容易接收胰島素。

經由實驗證明,運動也可以增進記憶力和認知功能。在現代醫學中,精神和大腦被視為獨立的個體,但是近期的研究顯示,二者之間其實有非常緊密的關聯。

米歇爾提出,一般人習慣將神經退行性病變看成獨立的疾病,就像是你某一天醒來,出於某種難以預測的原因,大腦的細胞開始凋亡,但在某些情況下,這也許是身體其它部位的問題導致的慢性退化,而不是大腦內部的原因。◇

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