近年來科學家發現光照療法可以改善情緒、復原傷口、增加免疫力。一些科學家想試試用光照療法對對帕金森氏疾病是否有幫助。

法國克利納泰克研究所(Clinatec Institute)神經外科醫生博納比德(Alim- Louis Benabid)引領的研究組正在組織一項實驗,檢驗光照療法是否能保護產生多巴胺的腦神經細胞免於死亡。

這項實驗將把光纖電纜植入7位志願者大腦中,利用近紅外光波直接照射大腦的黑質區域——位於中腦的一個神經核團,也是帕金森氏疾病影響的腦部區域。

這項實驗將為期4年,追蹤14位帕金森氏疾病早期的患者,其中7位接受植入手術,定期使用670納米光波脈衝進行治療。另外7位患者不接受植入手術作為對比。

此外,佛羅里達大學醫學院的神經心理學家鮑爾斯(Dawn Bowers)也在計劃招募一些患者進行類似的實驗,不過他採用的方法是將近紅外脈衝發送到頭骨上,而不採用植入式設備。

這項研究是近年來多個探索光照法是否有助於改善帕金森氏疾病的研究之一。一些在動物身上的實驗和另一些小範圍人體實驗似乎看到了可喜的效果,但是帕金森氏疾病的主流研究者對此持懷疑態度。

支持者無法解釋那些神經元埋在大腦深處,常年不見光,為甚麼受到光照可以起到保護的作用。懷疑者則認為,這可能是心理安慰所展示的積極效果。

出現積極效果的研究

2017年,悉尼大學的神經解剖學家米特羅菲尼斯(John Mitrofanis)和同事向20隻獼猴的中腦區域注射了可導致柏金遜症的神經毒素,並對其中的9隻用植入式設備發送近紅外光波進行治療。

米特羅菲尼斯說,第一隻接受這種療法的猴子在治療3周後,看起來「行為沒有任何異常」。總體來看,接受這種療法的猴子比沒有接受這種療法的猴子出現的症狀少得多,在毒素攻擊下保留的神經元多20%~60%。

塔斯馬尼亞一位退休的物理學家咸美頓(Catherine Hamilton)也做過嘗試:她用LED燈裹住自己的膝蓋,治療關節炎。

米特羅菲尼斯和咸美頓合作過一項研究,讓6名帕金森氏患者頭戴LED照射的頭盔嘗試有怎樣的效果。他們在去年發佈的論文中說,結果顯示接受LED燈照射的患者面部表情、聽覺、與別人的對話互動、睡眠質量、意志力都得到改善,不過參與者運動功能的症狀沒有甚麼變化。

植入式代價大 期待看到對等的成效

博納比德說,主要目標是證明植入物的安全性,並評估療效。「必須很有效果,如果只是輕微的改善,沒有必須進行這樣深度的手術。」

研究人員計劃用成像方法量化病人大腦內產生多巴胺的細胞,不過對細胞的保護程度很難評估。「帕金森氏疾病的所有神經保護實驗的一個主要問題是,超過50%產生多巴胺的細胞死亡才能檢測到,」《自然》期刊編輯神經學家蘇爾澤(David Sulzer)說,「除非改善很明顯,否則信號太弱檢測不到。」

研究組還打算檢查臨床效果。研究者是通過觀測患者完成特定的任務,對柏金遜症狀進行分級,因此評估也帶有很大的主觀性——症狀的表現差別很大,每個人的情況也時好時壞。再加上對比組沒有進行手術,也很難排除心裏安慰所體現的效果。

儘管如此,蘇爾澤仍然支持博納比德進行這樣的研究。他說,沒有明確的檢測機制不是否定這種療法的理由。「還有很多我們所不知道的事情,雖然我持懷疑的態度,但我認為這是一個有趣的探索領域。」◇