美國太空總署(NASA)剛與SpaceX簽訂一份合同,交予後者一項「天文物理學開創性項目」:送NASA的「X射線偏振成像測量儀」(IXPE)去太空探索黑洞和中子星。

IXPE將搭乘太空飛船,在太空中拍攝分析宇宙射線的偏光數據。NASA希望這些數據,有助於了解超級黑洞或中子星的風星雲(由脈衝風形成的星雲)的形成。

這一項目耗資5030萬美元,是NASA在2017年選定的小型天文物理項目之一。「我們無法直接拍攝黑洞和中子星的照片,但是通過研究它們周圍環境發出的X射線的偏光,也能揭示這些神秘天體的情況。」NASA天文物理部負責人Paul Hertz在項目公告中說,「這將為天文學家研究宇宙打開一扇新的窗戶。」

預計IXPE將於2021年4月首次搭乘獵鷹9火箭從佛羅里達升空。◇