周日(12月23日),一枚攜帶美國軍用導航衛星的太空探索技術公司(SpaceX)的火箭從佛羅里達州的卡納維拉爾角(Cape Canaveral)成功發射升空,這標誌著這家私營太空運輸公司首次執行了美國國家安全太空任務。

據路透社(Reuters)報道,當地時間上午8:51(格林威治時間13:51),攜帶著洛克希德 ‧ 馬丁(Lockheed Martin)公司製造的價值約5億美元的GPS III SV01導航衛星的獵鷹9號火箭(Falcon 9 rocket)從卡納維拉爾角發射升空。此前,由於天氣和技術原因,原計劃於上周進行的四次發射(包括周六的一次)均被取消。

這次的成功發射是億萬富翁埃隆‧馬斯克(Elon Musk)私人控股的太空探索技術公司(SpaceX)的一次重大勝利,該公司多年來一直試圖打入利潤豐厚的軍用太空發射市場,這一市場由洛克希德公司和波音公司掌控。

太空探索技術(SpaceX) 公司在2014年曾起訴美國空軍,因為軍方只同波音公司和洛克希德公司的合作夥伴聯合發射聯盟(ULA)簽署了36次火箭發射的數十億美元的非競爭性合同。2015年,在美國空軍同意開放該領域的競爭之後,Spacex公司撤銷了訴訟。

第二年,太空探索技術(Spacex)公司就贏得了美國空軍價值8300萬美元的合同,為其發射使用壽命為15年的 GPS III 衛星。

根據洛克希德公司發言人奇普‧埃森費爾德(Chip Eschenfelder)的說法,此次發射的這顆導航衛星是美國空軍新一代全球定位系統(GPS III)中的第一顆衛星。洛克希德公司同軍方簽訂了總價值126億美元的生產23顆新型衛星的合同。

美國空軍從1995年開始即開始了新一代全球定位系統計劃(GPS III)項目。目的是將當時剛剛達到全面運作的全球定位系統的性能進一步提高,使其更準確、更安全、具有更多功能,滿足用戶的更高需求。

該項目在2000年得到了美國國會正式授權,新一代全球定位系統計劃全面啟動。該項目包括了衛星、航天器和地面控制系統的研究設計。

美國空軍表示,新一代全球定位系統計劃的首顆衛星的發射原定於2014年進行,但由於技術原因和建造交付延遲,使發射多次被推遲。

據埃森費爾德還透露,下一顆 GPS III 衛星將於2019年年中發射,隨後生產的其它衛星將在該公司位於科羅拉多州的處理設施中進行測試。