一份新研究預示,2026年至2030年這段時間是太陽出現極端活動的高峰期,應該避免把大型太空任務規劃在這段時期內進行,特別是像美國太空總署(NASA)計劃的二次登月這樣的項目(Artemis missions)。

該項目(阿特米斯登月任務)現在安排於2024年底升空和登陸月球,但是也有可能因為各種原因而延期到20年代末。這份研究預警說,這個項目宜早不宜遲,如果2024年能夠成行這個時間點還算合適,如果錯過這個機會,恐怕就要等到2031年之後進行。

這份5月發表在《太陽物理學》(Solar Physics)期刊的研究,對過去150年裏太陽活動的數據研究之後,第一次發現太陽出現極端活動的周期性規律。

太陽的極端活動指的是短時間內拋射大量的等離子體,也叫日冕物質拋射(CME)。每次太陽出現這樣的活動,對月球和地球的太空環境造成巨大的影響。以前科學家都以為這樣糟糕的事件是隨機出現的。

人們已經知道的是太陽活動的周期是11年。這份新研究發現,太陽的日冕物質拋射事件最可能發生在偶數太陽周期的最初幾年,以及奇數太陽周期的後幾年。

我們當前處於太陽活動的第25個周期,這個周期從2019年11月開始。研究人員認為,從2024年再往後幾年直到2031年這段時期,出現太陽極端活動的幾率很高。

根據太陽表面耀斑數量的多與少,科學家把太陽的一個周期分為太陽極大期(solar maximum)和極小期(solar minimum)。以前科學家只知道極大期比極小期更有可能出現中度複雜的太空天氣環境。這份研究第一次發現非常極端的日冕物質拋射事件其實也有規律可循。

每個周期內太陽磁場的南極和北極調轉一次。這份研究認為,在奇數周期的前幾年和偶數周期的後幾年,太陽磁場正好翻轉到和地球磁場相反的方向,所以太陽容易出現極端活動。研究者表示,這個理論值得同行進行更多的研究。

這份研究的主要作者之一英國雷丁大學(University of Reading)太空物理學教授歐文斯(Mathew Owens)說:「在這之前,人們以為太空天氣極端事件是隨機發生的,無法進行任何規劃或提前做好準備。這項新的發現讓我們更了解太陽周期的活動規律,對目前剛開始的這個周期,以及下面十年之內太空天氣環境做出預測。」 #

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