浩瀚的佛國世界,離不開佛法的洪傳;出神入化的造像背後,是大唐盛世帶來的佛教最繁榮的黃金時代。

佛教盛傳

雖然歷經隋末戰亂,佛教一度出現佛寺湮滅、僧眾分散的衰落景象,然而崇信神佛的唐朝天子,從開國之初便大力扶植和復興佛教。

唐高祖甫登帝位,便下詔立寺造像、設齋行道,如在長安、太原、華陰等大城市敕造佛寺,又為神通廣大或慈悲濟世的高僧建造寺院。他還專門在京城慈悲寺設立「十大德」統攝僧尼,管理佛教事務。

太宗一朝,天子與佛教、高僧的淵源更為深厚。早年唐太宗平定王世充時,少林寺武藝高強的十三位僧人輔助唐軍收復城池,並擒拿王世充之侄王仁則,立下護國大功。太宗論功行賞,致書告慰,並賞財務、賜田產、設營房,給予無上殊榮。少林寺也自此發揚光大。

在即位第一年,太宗召集京城高僧入宮做法事,為國祈福,超度陣亡將士與無辜民眾。之後幾年,他屢次下詔,不僅在曾經打過仗的地方建立佛寺,還把太原舊宅改為寺院,表達對百姓的愛憐與對神明的敬奉。

太宗支持佛家正教,同時嚴禁各種亂法行為,對那些無德無行的偽僧、惡僧絕無寬宥。他希望天下的修行人,無論年齡長幼,務必精誠德業,保障佛門清淨與佛法純正。

隨著佛教的復興,太宗以大唐聖主和天可汗之尊,採取諸多舉措,進一步弘揚佛法。比如恢復隋朝在大興善寺的譯場,延請印度高僧與漢地沙門參與譯經;開示佛舍利,供數千人同時瞻仰,留下盲人復明的神蹟;詔請華嚴初祖杜順入宮,太宗下殿親迎,賜號「帝心」,禮敬如佛;文成公主入藏和親,帶去大量佛經、佛像,助佛法遠播藏地。

這期間影響力最大的,便是玄奘西行求經的事蹟。玄奘就是《西遊記》中唐僧的原型,他是初唐高僧,有感於南、北方佛學差異以及譯注不善,發願回溯佛法的源頭,尋求原典。他一路西行,經涼州、高昌、碎葉,一直到達今天的巴基斯坦、印度。每到一處,玄奘一邊學習佛法經論,一邊巡禮佛教遺蹟,十餘年後,他帶著六百多部經書返回中土。

此為敦煌莫高窟的唐代第103窟的壁畫一隅,描繪唐僧師徒自天竺取經後,返回長安途中的情景。(公有領域)
此為敦煌莫高窟的唐代第103窟的壁畫一隅,描繪唐僧師徒自天竺取經後,返回長安途中的情景。(公有領域)

歸唐後,太宗對這位風塵僕僕的法師非常禮敬與尊崇,為他開設專門的譯經場,供他潛心譯經。玄奘還通過口述,和弟子一同完成了《大唐西域記》十二卷,全面記載他遊學西域的見聞。

終其一生,玄奘譯經七十餘部、一千餘卷,合計一千三百多萬字,佔唐代譯經總數的一半以上。他也成為中國歷史上和鳩摩羅什、真諦並稱的三大佛教翻譯家之一。

從唐高宗至唐玄宗開元初年,歷代皇帝延續太宗的崇佛政策,大力扶持佛教的發展。與盛世繁華相應的,是僧徒日廣、佛寺日崇的全面大興景象。全國各地也興起了造像活動的風潮,就在這樣的大時代背景下,敦煌石窟的營建成為一朝之盛,並達到藝術的頂峰。

圖為敦煌莫高窟第98窟,五代壁畫中的于闐國王供養像。(公有領域)
圖為敦煌莫高窟第98窟,五代壁畫中的于闐國王供養像。(公有領域)

中國甘肅敦煌石窟壁畫。(youm118/Shutterstock)
中國甘肅敦煌石窟壁畫。(youm118/Shutterstock)

統御西域

從隋末到唐初,敦煌雖然遠離中原紛爭,卻並非太平無事。就在大唐開國的武德元年(公元618年),盤據河西走廊的隋將李軌僭稱帝號。唐高祖本欲招撫,但李軌堅持不降,次年就兵敗被處斬。

敦煌郡(隋煬帝時罷瓜州,改為敦煌郡)歸屬唐朝後,依照全國改郡為州的通例,改回瓜州之名,後來又分為瓜州、西沙州。西沙州的治所在敦煌縣,領敦煌、壽昌兩縣,範圍大大縮小。經過幾次小型的叛亂,敦煌終於隨著唐朝的統一而步入太平年代。然而西域部族對河西的侵擾仍然接連不斷,初唐朝廷也確立了打通河西、經營西域的策略。

貞觀三年(公元629年),太宗發兵十萬分道西進,與東突厥展開大戰。懷著建功立業和揚名邊塞的豪情,唐軍很快取得大捷,擒獲頡利可汗。隨後,伊吾國歸唐,高昌王朝拜,開啟大唐與西域的交往。

曾是隋軍手下敗將的吐谷渾,趁隋末戰亂繼續為禍一方。貞觀九年,大將李靖領兵征討,徹底平定了敦煌的邊患。其後,太宗平高昌、破焉耆、克龜茲,唐軍威震西域,各部族紛紛歸附大唐。太宗以原高昌國屬地為西州,設立安西都護府,下設龜茲、于闐、焉耆、疏勒這「安西四鎮」,奠定了經營西域的基礎。

這時的絲綢之路,從河西走廊至敦煌,南路經由于闐越蔥嶺而西,中路出玉門關,經西州、龜茲、疏勒而西,在唐朝赫赫武功的護持下,更加暢通無阻。

高宗時期,西域形勢出現反覆,安西都護府不得不遷回西州,安西四鎮一度廢棄。直到顯慶初年,唐軍攻破西突厥,在其地設立濛池、昆陵都護府,安西都護府升為大都護府,並遷回龜茲,復置四鎮。

唐朝在西域的影響力不斷擴大,西南的吐蕃國也在崛起之中,並不斷向西域擴張勢力,唐朝為此又被迫兩度廢置四鎮,直至武周時期,唐軍才重新掌控西域,將安西都護府遷回龜茲,第四次置四鎮。至此,整個西域完全在唐王朝的統御之下。◇(待續)