美國運輸司令部(USTRANSCOM)日前宣佈,與太空探索公司SpaceX達成一項新的合作協議開發太空貨運網絡系統。五角大樓稱這「有望成為自從飛機出現以後最大的一次運輸變革」。

運輸司令部總司令里昂(Stephen R. Lyons)在視像會議上說:「想像一下,在不到一小時的時間裏,將相當於一架C-17的載貨量送達全球任何地方。」

里昂說,這項合作最快在2021年開始可行性試驗。

副司令梅本(Dee Mewbourne)說,在過去75年來,最快的空運技術每小時飛行600哩,最高飛行高度在40,000呎。

按照《倫敦時報》的說法,從佛羅里達飛往阿富汗大約7,600哩,使用新型太空貨運火箭,只需1小時,而現在的C-17環球霸王III(C-17 Globemaster III)運輸機需要大約15個小時。

按照這項新的計劃,該項目將得到五角大樓的支持,開發成類似民防航空後備隊(Civil Reserve Air Fleet)一樣的角色。民防航空後備隊是美軍儲備資源,是在美軍飛機資源短缺、又面臨緊急用途的情況下,可以調用的民用航空後備資源。

目前,五角大樓還沒有明確這個運輸系統的框架。SpaceX花了幾年的時間研發可回收火箭,以及海上降落平台,該公司也在考慮單程的運輸方式——發射升空後,使用降落傘降落到指定的目的地。

就在這個消息宣佈的前幾天,SpaceX剛穫得另一個來自五角大樓的合同:為美國太空部隊造4顆彈道導彈的預警衛星。這個合同價值1億4,910萬美元,這些衛星將部署在SpaceX的星鏈(Starlink)寬頻衛星群陣內。◇