美軍新式隱形轟炸機B-21剛完成了一項關鍵技術,距離試飛又跨出重要的一步。近年美軍加快了全新的隱形轟炸機B-21的研發進度,預計B-21將在今年進入試飛階段,比原計劃提前了一年。

根據美國軍事網站「權威戰士」(Warrior Maven)報道,美國空軍和諾斯羅普格魯門公司(Northrop Grumman)的研究人員運用了自動化整合、容器化軟件等技術,讓B-21突襲者轟炸機(B-21 Raider)的感應器、電腦和電子設備可有效協同,快速為飛行員提供及時、準確、統整的即時戰區信息,也增強了瞄準功能,便於飛行員做出更快、更明智的戰鬥決策。

美國軍方近來持續強化轟炸機部隊的作戰能力,爭取大國競爭中的戰略主動權。除提升B-52轟炸機的性能以維持服役,也將B-1B部署於亞太區域。同時,全新的極超音速武器也正在研發之中。

美國空軍採購與技術部門的主管羅珀(William Roper)在LinkedIn上發文說:「在COVID-19(中共病毒)期間,美國空軍的研發絲毫沒有停下腳步。我們的B-21團隊剛在可飛行的硬件上,使用Kubernetes運行了容器化軟件!朝著『DevStar』又邁出一步。」

雖然有關B-21的研究大多數都是機密,但《權威戰士》表示,根據羅珀引用的專業術語,可以想見開發人員通過快速的設計軟件加快了飛機的研發速度,新一代隱形戰機的感測、計算、瞄準和處理信息能力將能有效提升。

Kubernetes是用於自動部署、擴充和管理「容器化軟件」的開源系統。通過容器化技術,B-21系統可更快地升級,減少硬件佔用並更有效利用自動化、人工智能和機器學習應用程式。

所有研發都與羅珀所引用的「DevStar」武器研發戰略有關。空軍一直通過該戰略,加快技術開發,以更快地將新一代武器和科技投入戰爭。

根據美國國防部首席軟件官辦公室網站的訊息,DevStar戰略希望藉由規避或簡化官僚收購程序,以快速將行之有效的系統用於戰爭。

羅珀曾多次強調快速開發軟件的重要性。他曾對媒體表示,軟件現代化可能「決定誰將贏得下一場戰爭」。

如果B-21能在今年內順利試飛,諾斯羅普格魯門公司在2015年拿到合同後5年內就實現首飛,這是一個相對快速的進程。空軍表示,B-21「突擊者」(Raider)可以在21世紀20年代中期達到初始作戰能力,並計劃採購至少100架B-21。

諾斯羅普格魯門公司在飛翼型隱形轟炸機方面設計經驗豐富,目前正在服役的B-2幽靈戰略隱形轟炸機就是諾格公司的產品。諾格的B-2方案1981年贏得合同,到1997年服役,耗時16年。這次諾格公司再次操刀B-21的研發,B-2的設計經驗具有借鑑意義。

因為俄羅斯和中共防空技術在加速全球現代化,現役的B-2轟炸機等平台需要升級。現在,計算機處理、數碼網絡技術和目標系統的發展,使得一些防空系統能夠更有效地探測到隱形戰機。

空軍需要一種可以穿透最密集防空系統的轟炸機,以攻擊高優先級目標,這將是由諾格公司製造的B-21轟炸機的工作。超級秘密的B-21,被稱為襲擊者,將成為歷史上最具生存能力的遠程攻擊飛機。

B-2幽靈戰略隱形轟炸機在太平洋上空巡邏。(U.S. Air Force)
B-2幽靈戰略隱形轟炸機在太平洋上空巡邏。(U.S. Air Force)

B-21的目標是確保美軍轟炸機可對地球上任何類型的目標發動襲擊。B-21在設計中考慮到防空的特定挑戰,以確保新一代隱形技術能夠在未來幾十年內避開防空系統。

B-21的機翼設計與B-2非常相似,B-21的飛行距離是經過分類的,但應該可以通過空中加油,執行以中俄為目標的洲際任務。B-21的創新也體現在如何進一步提高隱形能力,改進傳感器和提高信息化程度上。

從作戰的角度來看,B-21飛行員可共享信息,更快找到並摧毀敵方防空系統等目標,加快識別空中和地面威脅,快速整合戰爭中的敏感信息,保障飛行員的生命安全。

雖然空軍在2018年宣佈,隨著B-21開始服役,B-2將在21世紀30年代初退役。但空軍一項內部研究表明,到2030年,空軍需要從9個轟炸機中隊增加到14個,空軍領導人表示他們將繼續評估轟炸機部隊的結構計劃。

空軍尚未決定是否延長B-1和B-2轟炸機(預計2030年代初期退役)的服役年限,以增加轟炸機機隊數量,或單純地採用全部由B-21和B-52轟炸機所組成的機隊,但空軍不會同時擁有4種轟炸機。◇