大腦陷入昏迷的時間越長,恢復意識的希望越渺茫。近期發表在《神經元》(Neuron)期刊上的一份研究,通過電擊大腦一個特殊區域,昏迷的猴子看似恢復了短暫意識。研究者稱,這為喚醒深度昏迷者帶來了希望。

用電極植入大腦進行腦部深度刺激的療法已經用於治療像帕金森氏病,或失去意識的患者。可是效果不是很好。

據OneZero報道,威斯康辛大學麥迪遜分校(University of Wisconsin-Madison)的這項新研究中,發現大腦一個名為中央外側丘腦(central lateral thalamus)的特殊部位——位於腦幹上方,僅幾毫米大小的一個區域,對意識起到關鍵作用。

「很難抵達這個部位施加電擊。」主要研究者心理學助理教授薩爾曼(Yuri Saalmann)說,可能這就是為甚麼現有的療法成功率很低。

他們用麻醉昏迷的猴子進行實驗,使用比現有技術小得多的電極植入體,精確定位和匹配中央外側丘腦區域的位置和形狀。

研究人員說,接通電源後,猴子立刻出現反應。「刺激開始不到兩秒,猴子開始睜眼,身體開始活動,伸出手臂後又收回。」薩爾曼說:「儘管持續使用麻醉藥,(電擊後)猴子環顧四周,彷彿從麻醉中正常醒來一樣。」

電流一旦關閉,幾秒鐘內猴子又回到麻醉的狀態。

現有療法一般採用100赫茲的電流脈衝。這個研究組發現中央外側丘腦的神經元產生的電流脈衝只有50赫茲,因此他們也使用50赫茲電流進行刺激。「我們嘗試模擬(猴子)清醒的時候這個區域的神經元活動。」薩爾曼說。

研究人員還嘗試了不斷調高電頻,發現不是很有效。

研究者表示,還要進一步實驗判斷猴子在「睜眼、移動四肢」的時候是否的確有意識,之後才能開展人類臨床實驗。◇