NASA引領的一個團隊找到了一顆極不尋常的神秘行星存在的證據。它打破了目前天文學家對銀河系外世界的認知。 

離我們約325光年之外的WASP-18b,有木星的10倍大,除了溫度極高,幾乎完全沒有水外,還在一層令人窒息的一氧化碳組成的大氣層包圍之下。按照人類的認知,一氧化碳是對任何生命都是致命的氣體。 

這是人類迄今為止發現的第一顆由一氧化碳包圍的行星,令科學家們相當震驚。NASA戈達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)成員、該論文的首要作者Kyle Sheppard說:「我們還未發現任何其它像這樣由一氧化碳為主要大氣成份的外系行星。」 

這一發現將改寫科學家們之前對行星大氣層的普遍認知。 

劍橋大學的Nikku Madhusudhan說:「這種稀有的大氣構成為我們認知系外行星大氣層的物理和化學變化過程打開了一扇新的窗戶。」 

WASP-18b屬於「熱木星」系列,即和木星一樣,由於非常靠近其環繞的恆星,是個溫度非常高的氣態星體。WASP-18b只需23小時即環繞其恆星一周。 

這是哈勃(Hubble)和斯皮策(Spitzer)太空望遠鏡觀測數據的最新分析成果。 

該分析還發現,WASP-18b大氣所含的金屬成份可能是其它熱木星所含金屬量的300倍之多。金屬的質量要比普通大氣成份——氫和氦要大得多。 

等2019年更先進的詹姆斯韋伯(James Webb)望遠鏡啟用後,WASP-18b和其它這樣奇妙的外系行星將成為研究的重點。 

這一發現於11月29日發表在《天文物理期刊通訊》(The Astrophysical Journal Letters)上。◇