繼美國軍方日前與兩大軍火商簽訂合約研發新一代洲際彈道導彈系統,五角大樓周三(23日)表示,美國空軍亦分別與洛克希德・馬丁和雷神兩公司簽署各9億美元的合同,以繼續升級換代AGM-86B核巡航導彈。

美軍於三日內兩度與軍火商簽署合約,升級換代核裝備,這一進展被視為美軍核力量研發方面的「里程碑」,備受外界關注。

五角大樓說,美國空軍分別與軍火商洛歇馬丁及雷神簽訂合約,研發新一代「遠程防區外」(LRSO)的空射巡航導彈系統,並在未來4年半兩家軍火商就新一代洲際彈道導彈研發,將會進行技術成熟及風險控制的工作。一旦完成,空軍將選出其中一個設計,進行製造和部署。

空軍表示LRSO系統可配置隱形巡航核導彈,計劃於2030年開始服役,而發射平台為B-52、B-2、B-21轟炸機。

而美國空軍亦於周一(21日)與波音公司及諾斯羅普・格魯曼公司,分別簽訂3.28億美元及3.49億美元的合約,以期代替日益老舊的「民兵—III」洲際彈道導彈(Minuteman III ICBM)。

路透社報道,美國空軍部長希瑟・威爾遜(Heather Wilson)在一份聲明中說,這種武器將強化「三位一體」空中核打擊力量。

洛克希德・馬丁公司也在聲明中說,LRSO系統武器是由飛機發射的,「將能夠穿透對方的綜合防空系統。」

目前「民兵—III」洲際彈道導彈是美國海陸空三位一體戰略核力量的重要組成部份,與空軍B-52、B-2、B-21等戰略轟炸機、海軍戰略核潛艇一道構成美國戰略核力量「三叉戟」。

美國空軍B-1B轟炸機。(美國空軍ACC官網)
美國空軍B-1B轟炸機。(美國空軍ACC官網)

美軍指LRSO空射巡航核導彈將取代目前自八十年代初服役的AGM-86B型空射巡航導彈。AGM-86B的服役壽命為10年,雖然美軍強調它們仍安全使用,但承認敵人強化防空力量,令導彈的威力減少,而且維修系統的費用昂貴。

早在去年夏季,美國空軍便向國防部提出對日益老舊的洲際彈道導彈、核巡航導彈進行升級換代。

美國總統特朗普曾經亦表示,美軍的核武能力落後於別國,希望加強以確保美國優勢。面對朝鮮半島日益緊張局勢,LRSO空射巡航導彈研發計劃被提上議事日程。

美國空軍部長希瑟・威爾遜說:「我們正在推進戰略核力量『三叉戟』陸基部分的現代化改造⋯⋯我們的導彈研製於上世紀70年代,許多裝備日益老化,以至於維護費用比乾脆替換掉還要昂貴。」

在未來十年,美國核裝備現代化的費用預計將超過3,500億美元。美國軍方計劃更換其老舊系統,包括核彈、核轟炸機、核潛艇等。一些分析師估計在今後30年內將花費1萬億美元。