加拿大西北部一金礦區近日出土了一具冰封了三萬多年的幼年猛獁象木乃伊。專家表示,這是北美地區迄今為止發現的第一具幾近完好無損的猛獁象化石。

加拿大育空地區政府和Trʼondëk Hwëchʼin原住民部落在一份聯合新聞稿中說,這具自然木乃伊化的猛獁象是在加拿大育空地區Trʼondëk Hwëchʼin傳統領地內的克朗代克金礦區被一名礦工發現的。當時,一些礦工們正在永久凍土層中尋找黃金。

Trʼondëk Hwëchʼin是一個在育空河沿岸生活了數千年的原住民群體,長老們用他們的語言將這具小猛獁象化石命名為Nun cho ga,意為「大個頭動物幼崽」。

專家鑑定後判斷,這隻小猛獁象為雌性,身長約140厘米,其生存年代可追溯至三萬多年前的冰河時期,死時大約只有一個月大。


加拿大西北部一金礦區近日出土了一具冰封了三萬多年的幼年猛獁象化石。(GOVERNMENT OF YUKON/AFP)
加拿大西北部一金礦區近日出土了一具冰封了三萬多年的幼年猛獁象化石。(GOVERNMENT OF YUKON/AFP)

Trʼondëk Hwëchʼin長老Peggy Kormendy在一份聲明中說:「這太不可思議了。當他們揭開篷布的時候,我簡直大吃一驚。我們都必須尊重它。」

研究人員估計,如果這隻猛獁象幼崽「長大成人」,其肩高可接近4米。

新聞稿指出,儘管育空地區因發現許多冰河時期動物而聞名於世,但帶有皮膚和毛髮的木乃伊遺骸很少出土,Nun cho ga是「在北美發現的最完整的猛獁象木乃伊」,也是全世界第二具完整的猛獁象木乃伊,該具遺骸的大小和完整程度,和2007年在西伯利亞永凍層挖出的名為「柳芭」(Lyuba)的小猛獁象差不多,後者預計來自於4.2萬年前。

參與發掘工作的卡加利大學地球科學系教授Dan Shugar在推特上描述了這隻小象的樣子,它的腳趾甲、皮、毛、軀幹和內臟都完好得「令人難以置信」。「這是我迄今為止參與過的最令人激動的科學項目,沒有之二。」他寫道。


史前猛獁象復原圖。(Shutterstock)
史前猛獁象復原圖。(Shutterstock)

育空地區古生物學家Grant Zazula在新聞稿中說:「作為一名研究冰河時期的古生物學家,與真正的猛獁象面對面是我一生的夢想。今天這個夢想終於實現了。Nun cho ga非常漂亮,是世界上發現的最令人難以置信的木乃伊化冰河時期動物之一。」

公開資料顯示,猛獁象(woolly mammoth)又稱長毛象,存在於冰河時期,最後一批猛獁象約4,000年前滅絕。該物種最早在70萬年前出現在今俄羅斯西伯利亞一帶,後來逐漸遊蕩到歐亞大陸和北美大陸北部一帶。

它們與現代的非洲象相似,但有一身棕色的長毛,頭部前額高聳,象牙則呈現向上彎曲的形狀。#

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