在南非的西開普(Western Cape),有一片生機勃勃的沙漠,被群山隔開,在那裏,茂密的沙質平原下面掩藏著美麗的植物寶藏。這片不起眼的土地是世界上唯一的乾旱植物熱點,也是世界上三分之一多肉植物的家園。

該地區是桑博納野生動物保護區(Sanbona Wildlife Reserve)的一部份,位於瓦姆沃特伯格(Warmwaterberg )山脈的「雨影」(rain shadow)之下,養育著兩個獨立的生物群落:芬博斯植物(Fynbos)和多肉植物卡魯(Succulent Karoo)。保護區解釋說,兩者都富有生命力,其中的一些在地球上其它任何地方都找不到。

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這個星球上物種最豐富的半沙漠,曾經有成群的大象、黑犀牛和非洲水牛出沒,多肉卡魯現在擁有大約三千種多肉植物。其中40%是地方性的,在其它地方無法生長。

仔細觀察,卡魯低矮的灰褐色灌木叢中開滿了鮮豔的花朵,有紅色、粉色、紫色、黃色和橙色。這種多肉植物通過根部和豐滿的葉子儲存水份,在半沙漠氣候中生存下來。

五顏六色的維吉草(vygies),通常被稱為地毯草,和小矮草(crassula),或稱侏儒草,與樹木和更高的灌木比起來佔了絕大多數。根據世界野生動物組織(World Wildlife)的數據,雖然這裏降雨量充足,但山區北部的土地較為乾燥,平均每年只有150毫米的降雨。


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然而,桑博納的多肉植物有出色的適應能力。

有些植物可以將自己埋在土壤中以減少水份流失,通過在土壤層面的半透明「窗戶」吸收光合作用所需的陽光;有些植物的生命周期很短,從種子到開花,再到完結,只需要一個生長季節。

多肉的卡魯中最豐富的多肉植物之一是地生植物(geophyte),這種植物將水份儲存在一個精緻的、球莖狀的附屬物中,更不用說它有多美麗了。但多肉植物並不是這片半沙漠中唯一豐富的生物。


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它們肉質的葉子為許多昆蟲提供了重要的食物,包括白蟻、甲蟲和長舌蠅。反過來,這些昆蟲會吸引蠍子、烏龜、鳥類、蜥蜴和一種當地特有的奇怪的小生物,叫做范齊爾金鼴鼠(Van  Zyl’s golden mole),一種沒有可見眼睛和耳朵的小型哺乳動物,在沙丘表面下穿行。

卡魯的昆蟲是優秀的授粉者,對該地區花卉的形態和物種的形成起著至關重要的作用。

儘管該地區豐富的動植物具有耐寒的特點,但它們的生活很容易受到影響,這包括家畜的過度放牧,熱帶植物的偷獵以及人類的鑽石開採等活動,自然資源保護主義者正團結起來提出反對。


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據CNN報道,南非瀕危野生動物信託基金會(South Africa’s Endangered Wildlife Trust)的科布斯塞隆(Cobus Theron)說:「這片土地沒有得到充份保護,人們試圖讓更多的土地得到正式保護。」「雖然這種環境看起來奇怪而嚴酷,但實際上它非常脆弱。」

多肉的卡魯被國際自然保護聯盟指定為聯合國教科文組織世界遺產,因為它是「世界上生物多樣性最豐富的乾旱地區」。然而,只有7.8%的生物多樣性、嚴重瀕危的植被和脆弱的生態系統得到省級政府的正式保護。


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因此,桑博納野生動物保護區通過自然旅遊業的收入來保護其土地。

政府機構「開普自然」(CapeNature)也在2002年創建了一個生物多樣性管理項目,招募農民和土地所有者在他們自己的土地上創建「野生動物庇護所」,以幫助在未來幾十年保護這一不同尋常的地方。#

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