彭博觀點(Bloomberg Opinion)專欄作家高燦鳴(Tim Culpan)近日撰文指出,中共當局雖然對成為晶片強國野心勃勃,卻無實現想要技術獨立的目標,而是砸了大錢投入成熟製程領域。

高燦鳴9月7日文章指出,每年都會聽說,中國有志成為「全球晶片競賽的領先者」,但中共當局及中國企業在這場競賽中一次又一次地決定,似乎讓他們註定只是個參賽者,無法角逐晶片龍頭地位。

最新例子是,上海市政府9月3日決定與中芯國際(SMIC)合資新建一座近89億美元的晶圓廠,成為持有25%股權的大股東。此前,中芯國際已計劃在深圳以南1,300公里處,花23億5000萬美元擴建新廠,地方政府也出資並持有少數股權。

然而,文章指出,這些廠房採用已逾10年歷史的技術來增加產能,不管是上海或深圳的晶圓廠,都將利用28納米或更舊的生產製程,製造用於電動車窗驅動器或擋風玻璃雨刷器等產品的晶片;相較之下,全球領先廠商台積電正為蘋果(Apple)和英特爾(Intel)生產5納米晶片,明年還會推出更先進的3納米晶片。

工廠投產需2至3年 晶片荒未能及時改善

自疫情爆發後,車用晶片短缺情況嚴峻,用於螢幕、感測器等汽車零組件的晶片就是依賴成熟製程。文章指出,若中芯國際能立刻啟動這2座新廠,每月14萬片晶圓的總產能將大大解決現有的晶片荒,但實際考慮資本配置會發現2個問題。

首先,這些工廠投產需2至3年,到時候晶片短缺現象已經改善,價格很可能下跌。而中國在晶片製造所需的設備、材料和軟件方面都無法自給自足,這使得產能擴張進一步複雜化。

其次,中共的夢想不是成為車用防水零件的製造大國,而是想設計和製造自駕車晶片。今年6月,北京任命國務院副總理劉鶴兼任「晶片沙王」,凸顯國家主席習近平對於鞏固國內半導體業的重視。儘管中共2014年來至少向2檔基金投資510億美元,以扶植國內企業追上海外競爭對手,但實際在縮小差距上進展甚微。

高燦鳴說,中芯國際並未與台積電,或南韓三星電子正面交鋒,只要不出賽,中國領導人永遠不必擔心輸了競爭。中芯國際則可以輕輕鬆鬆保持國內市場主導地位,同時從急於提升投資績效的地方政府獲得投資和補貼。

大舉投入成熟製程 工程人才緊缺

高燦鳴表示,中共若想要成為生產先進製程晶片的大國,工程師需專注於可賣數百美元的尖端和小眾產品,不是只值幾美分的大眾市場零組件。例如中國的小鵬汽車使用美國晶片大廠輝達(Nvidia)設計、每片售價可達999美元的人工智能晶片,而控制汽車螢幕顯示的零件才1美元。

台積電負責生產輝達最先進半導體;中芯國際則生產像是螢幕控制等較不先進產品。高燦鳴說:「所以,花110億美元大規模擴建新廠用於生產一般性零件,對縮減中芯國際和台積電的差距沒有幫助。」

文章指出,此舉不僅浪費金錢,也使工程人才緊缺。中芯國際的人員流動率是業界最高,且薪酬遠低於台積電和聯電。

此外,中芯國際也面臨美國晶圓廠格羅方德(GlobalFoundries,又稱格芯)的競爭,格芯今年初宣布斥資40億美元在新加坡擴廠,與中芯國際競逐同類產品。但高燦鳴也說,世界供應鏈日趨緊密,加上龐大的中國消費市場,低端產品永遠有需求,中芯國際還是能在市場立足。

文章結語指出,不幸的是,中共大筆灑錢未能讓中國躍居全球半導體強權,也還是無法實現推進技術獨立的目標。#

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