有氧運動有助於抗衰老已經是很多人都知道的秘密,近年來研究人員還發現,其中游泳還有更特殊的功效:改善大腦的健康。

美國瑪麗哈丁貝勒大學(University of Mary Hardin-Baylor)生物學助理教授馬修(Seena Mathew)翻閱了近年來好幾份研究總結說,游泳這項運動可以提升記憶力、認知力,增強免疫功能和改善情緒。游泳甚至還有助於修復壓力給大腦造成的損害,促進大腦生成新的神經元連接。

以前科學家以為大腦內的神經元和突觸連接的數量是一定的,一旦受損,這些腦細胞就無法被替代。直到上個世紀60年代,科學家才發現成年人和其它動物的大腦其實都具有再生新的神經元的功能。

近年來,科學家進一步發現,原來有氧運動可以促進神經元再生、逆轉受損的神經元,對於哺乳動物和魚類的大腦來說都是如此。而其中,游泳對於促進大腦的健康又有著特別好的功效。

很久以前科學家就發現游泳對於心血管健康有益。因為游泳要用到全身幾乎所有的肌肉,這讓心臟也要加大活動量,增加給身體各處的血液供給。這有助於促進新血管的生成。另一方面,充份的血液循環將導致身體釋放大量的內啡肽。內啡肽是一種天然的減痛荷爾蒙。

研究人員已經看到游泳對於小鼠的大腦的益處。小鼠的大腦是科學家研究人類大腦之前常用的模型,因為小鼠大腦的基因和解剖結構都和人腦很相似。其中一項研究顯示,游泳有助於刺激大腦內抑制海馬體炎症和細胞凋亡的通道,並有助於支持神經元的存活,減輕衰老對認知力造成的影響。

另一個很令人感興趣的問題是,游泳特別有助於改善大腦短期和長期的記憶力。其中一份研究利用一個像迷宮一樣的泳池訓練和檢測小鼠的記憶力。這個設施有六個從中心向四周發散的通道,只有一個通道裏面有個隱藏的平台,找到這個平台小鼠就能爬上去休息。

研究人員每天把小鼠放進這個設施裏面游泳60分鐘,每周五天。每天最多把小鼠放入水裏六次,記錄它們能夠自己找到那個隱藏平台所需的時間。在練習七天後,研究記錄顯示,小鼠越來越快能夠找到那個平台。研究人員認為,這說明小鼠的短期和長期記憶力都有提高。

這份研究建議,可以嘗試讓人類通過游泳訓練提升學習能力,或是幫助修復受損的大腦認知力。

當然,研究者承認直接從對小鼠大腦的研究跳躍到給人類的大腦下一樣的結論還為時過早,但是最近好幾份研究已經能看到游泳對各個年齡段人們認知力的幫助。

比如一份研究看到,游泳對老年人的精神敏銳度有顯著的益處。那份研究的作者總結說,經常游泳的人,他們的思維敏捷度、注意力的集中程度都勝過不游泳的人。

還有一份研究對比青年田徑運動員和游泳運動員的認知力。結果發現,進行了20分鐘中等強度的蛙泳訓練後,兩組運動員的認知力都得到提升。

再有一份研究發現游泳對兒童的大腦發育也有益處。研究人員教一組6~12歲的兒童學習一些不常見的詞彙。先把他們分三組進行不同的活動,三分鐘後開始學習和考試。

一組兒童去玩上色遊戲,第二組游泳,第三組兒童進行一些無氧運動。無氧運動是劇烈的、或是練習爆發力一類的運動。進行這類運動的時候,身體來不及進行有氧代謝,所以身體的糖進行無氧代謝以迅速產生能量,所以被稱為無氧運動。

結果顯示,游泳後開始學習的兒童組記憶詞彙的準確率比其它兩組兒童高得多。研究人員認為,這說明游泳這種運動對認知力的輔助作用明顯高於無氧運動。不過,這份研究沒有把游泳和其它類型的有氧運動做比較。

馬修說,游泳運動進行的時間和活動量與提升認知力之間的具體關係還有待進一步研究證實,但是從大量研究看來,現在神經學家已經意識到,游泳運動與大腦健康之間存在不可分割的聯繫。#

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