火星地表的土壤富含高氯酸鹽,這是一種對人類健康有害的化合物。地球的自然環境中也存在少量,不過更多是來自工業污染。科學家發明了一套利用生物催化劑分解這種化合物的系統,可以幫助清除地球、以及將來火星上高氯酸鹽的污染。

高氯酸鹽可引起嚴重的甲狀腺和肺部問題,是地球上已知的污染物之一。現在的方法從飲用水、食品或其它資源內清除高氯酸鹽的方法需要很多步驟,並需要高溫和其它一些極端的條件。

5月18日發表於美國化學學會期刊(Journal of the American Chemical Society)的一份研究使用一種生物□作為催化劑,在常溫常壓下,即可分解99%的高氯酸鹽污染物。

這項研究使用的是一種生活在氧氣稀少的環境裏的厭氧微生物,它們以從高氯酸鹽內獲取氧原子為生,從而分解高氯酸鹽。之前的技術需要幾周甚至幾個月的時間才能讓系統達到穩定工作的狀態。

這份新研究大幅加快了這個過程。研究者之一加利福尼亞大學河濱分校(UC Riverside)化學與環境工程助理教授劉金永(Jinyong Liu,音譯)說:「這意味著你需要很長的準備期。我們的催化劑目標是在一天之內完成任務。」

「我們能夠使它相當穩定,而且在(高氯酸鹽)濃度不高的環境下也能生存。」他們介紹說,高氯酸鹽的濃度從每升不到1毫克,到每升高達10克的各種環境下,他們的系統都適用。這意味著這套系統既適用於為地球清除污染,將來也可以用在火星上為人類開拓生存的環境。

地球的自然環境中存在一部份高氯酸鹽,也可以通過生產製造。目前製造的高氯酸鹽主要用於火箭燃料、煙火中的氧化劑和安全氣囊中的爆炸物,這導致工業污染。多數高氯酸鹽可溶於水,是目前地球上已知的污染物之一。

這個研究組已經在和水利專家開展初步諮詢,考察使用他們的技術降低高氯酸鹽污染的可能性。「我們計劃把這套系統進一步建成試點,以展示這項技術至少能夠解決地球上一些高氯酸鹽污染地的問題。」

另一方面,他們也在和太空領域專家接洽,推薦用他們的系統幫助淨化火星環境。如果在火星上使用這項技術,不僅能從火星土壤中清除這種有害的化合物,其分解後的產物還能為火箭燃料和人類生活系統提供支持。#

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