美國太空總署(NASA)的「創新號火星直升機」(Ingenuity Mars Helicopter),周一(4月19日)在火星上成功完成歷史性首飛,並安全著陸。

綜合媒體報道,「創新號」的這次飛行發生在美東時間周一清晨3時34分。值得NASA慶祝的是,這代表了首架受控制的直升機在另一星球上飛行。

周一清晨,「創新號」直升機團隊在位於加州帕薩迪納(Pasadena)的NASA噴射推進實驗室(JPL)的任務控制中心,接收並分析來自「創新號」嘗試飛行的首批數據。

NASA噴射推進實驗室(JPL)「創新號」計劃經理MiMi Aung興奮地說:「我們現在可以說,人類已經在另一個星球上實現旋翼飛行器的飛行了。」

JPL的一名工程師說:「高度計數據證實,創新號直升機已完成首次飛行,一架動力飛行器在另一個星球的首次飛行」,控制室歡聲雷動。

重1.8公斤的「創新號」直升機在這次飛行中,上升到火星地表上空3米處盤旋,隨後著陸。從起飛到著陸,總計飛行大約40秒。

除了數據之外,NASA團隊所接收的圖像也幫助他們確認此次飛行的成功。這架直升機的導航相機拍攝的一張分辨率較低的黑白圖像首先出現。

火星探測車「毅力號」(Perseverance)也已經傳回了它拍攝到的幾張「創新號」直升機的圖片。

「毅力號」探測車將繼續發回更多的圖像和影片。NASA「毅力號」探測車的推特帳號上寫到:「你不會相信我剛才所看到的景象。還將有更多的圖片和影片⋯⋯」

NASA代理局長尤爾齊克(Steve Jurczyk)在一份聲明中說,「創新號」是NASA計劃實現曾被認為無法實現的太空探索目標的最新成果。

「創新號」原訂11日首飛,但NASA針對旋翼進行高轉速測試時發現潛在問題,因而延後首飛時程。NASA在上周六(4月17日)宣佈,「創新號」有望在4月19日首次飛行。

NASA此前表示,「創新號」這次史無前例的飛行任務風險極高,是一項重大挑戰,因為火星空氣稀薄,大氣壓力不及地球1%。

這架小型直升機開發耗資8千萬美元,花了3年時間才建造出來,涵蓋了許多高科技知識。創新號看起來可能就像迷你直升機,但它不能在地球上飛行,它是根據火星上的條件專門設計出來的。

「創新號」的著陸腿彈性十足,所以落地時如果彈跳也不會折斷。這架直升機使用的許多部件已經被微型化,以符合重量限制。

創新號的核心是一台微型電腦,它被設計運行定製軟件,並處理由其錄像頭和感應器捕獲的大量圖像和數據。◇