周一(4月5日),美國太空總署(NASA)宣佈,「創新號」(Ingenuity)迷你火星直升機已順利落在火星表面,準備展開首次歷史性飛行,以挑戰在另一顆星球上第一次有動力與受控制飛行。

中央社援引法新社文章報道,僅1.8公斤重的創新號原先被固定在2月18日登陸的火星探測車「毅力號」(Perseverance)腹部。

NASA的噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)周一在推特發文表示:「火星直升機確定著陸!它今天從毅力號的腹部完成最後10厘米下降,順利登陸火星表面,結束它跟著這架火星探測車的4億7100萬公里航程。」

「它的下個里程碑?安然度過夜晚。」推文還搭配一張照片,顯示毅力號已遠離著陸的創新號和它的「機場」。

「創新號」(Ingenuity)迷你火星直升機。(NASA/JPL-Caltech)
「創新號」(Ingenuity)迷你火星直升機。(NASA/JPL-Caltech)

NASA創新號直升機營運團隊負責人蒂姆·坎納姆(Tim Canham)此前說:「我們從來沒有在其它星球上飛行過飛機。」

創新號原本靠毅力號的電力系統供電,如今將只能靠自備電池讓不可或缺的加熱器維持運作,以免機上未受防護的電子零件在火星夜間酷寒低溫下結凍或爆裂。

NASA噴射推進實驗室火星直升機計劃首席工程師巴拉雷姆(Bob Balaram)周日在更新訊息中表示:「火星夜間溫度最低可達攝氏零下90度。這具加熱器讓(直升機)內部保持攝氏7度,以度過火星夜晚的酷寒。這個溫度足以保護電池和一些較脆弱的電子零件免於在非常寒冷的溫度下受損。」

「創新號」(Ingenuity)迷你火星直升機。(NASA/JPL-Caltech)
「創新號」(Ingenuity)迷你火星直升機。(NASA/JPL-Caltech)

巴拉雷姆還表示,創新號的團隊將在未來幾天檢查這架直升機的太陽能板是否正常運作,還將替它的電池充電,準備在首次飛行前測試它的發動機和感測器。

由於火星大氣密度只有地球的1%,使得直升機起飛較困難;但火星重力只有地球的1/3,有助減輕升空難度。

創新號首趟飛行將以每秒1米速度爬升3米,在空中盤旋30秒後降回火星表面。這架直升機飛行過程中將拍攝高解析度相片,目前已安排本月最多5趟難度逐漸升高的飛行任務。

坎納姆表示:「每次進行飛行嘗試時,我們都會經歷『恐懼90秒』,因為一旦我們早上發出命令說『起飛』,就意味著我們發出了一大堆命令,然後我們就只能看著,再也無能為力。」

這架小型直升機開發耗資8000萬美元,花了三年時間才建造出來,涵蓋了許多高科技知識。創新號看起來可能就像迷你直升機,但它不能在地球上飛行,它是根據火星上的條件專門設計出來的。

創新號的著陸腿彈性十足,所以落地時如果彈跳也不會折斷。這架直升機使用的許多部件(如摩打)已經被微型化,以符合重量限制。

創新號的核心是一台微型電腦,它被設計運行定製軟件,並處理由其錄像頭和感應器捕獲的大量圖像和數據。

這架火星直升機將不得不自己飛行,並將每次飛行的指令與來自感應器和機載錄像頭的數據結合起來,這些錄像頭每秒可拍攝30張圖像,告訴直升機將要去哪裏,飛行速度有多快,並根據風速和其它危險等條件進行調整。#