3月18日,美國海軍戰略系統計劃(SSP)辦公室發佈了一個「尋求來源」通知書。該通知的目的是邀請工業界提交建議書,徵求可以滿足海軍某些要求的方案,以確定最終的項目要求。

美國海軍水面艦艇專家正在聯繫工業界,尋找能夠幫助海軍的三艘祖姆沃爾特級驅逐艦集成未來高超音速武器的建議,並作出評估。海軍要求主項目管理者和系統集成商,提供導彈以及支持導彈的配套軟件和技術,並有能力支持大規模生產和測試。

美國海軍急於為祖姆沃爾特級驅逐艦尋找高超音速精確制導武器系統,完全是因為現有艦炮系統存在的問題。遠程對地攻擊彈藥(LRLAP)是洛克希德·馬丁公司為祖姆沃爾特級驅逐艦研製的155毫米艦炮系統,是一種最大射程不足200公里的精確制導攻擊系統。 2016年,海軍取消了該系統的彈藥訂購計劃,原因是單發砲彈的成本被推高到80多萬美元。即使如此高的成本,該艦炮系統也無法達到海軍對射程的要求。

美國海軍計劃用新的高超音速武器取代現有的艦炮系統,使陷入困境的祖姆沃爾特系列煥發活力,當然這不是一項簡單的工程任務。目前祖姆沃爾特號安裝的80個單元的Mk 41垂直發射系統,其導彈直徑是28英寸。而傳統的快速攻擊導彈直徑超過30英寸,因此海軍將為祖姆沃爾特號改裝更大的導彈發射裝置。新的系統將由一個先進的有效載荷模塊通過武器控制接口與艦體連接。

在這三艘祖姆沃爾特級驅逐艦上安裝高超音速武器,是海軍提升常規快速打擊能力的一部分,目的是可以在一小時內對全球任何目標發動攻擊。用速度極快的高超音速武器攻擊高價值、高速機動的目標,使之成為印太地區最強大的常規威懾力量。

祖姆沃爾特級驅逐艦於2009開始建造,最初計劃建造32艘,由於成本超出預算,最後減少到3艘。包括75億美元的研發費用加上建造費用,分攤到每艘艦艇的建造成本達到42.4億美元。首艦祖姆沃爾特號(DDG-1000)2016年開始服役。另外兩艘邁克爾·蒙索爾號(DDG 1001)和林登·約翰遜號(DDG 1002)分別於2019年和2020年服役,目前都處於不同的測試階段。

三艘祖姆沃爾特級驅逐艦是以對陸攻擊為主的多任務隱身戰艦,此外它還擔當對海、對空攻擊和海上火力支援任務。祖姆沃爾特號排水量14,564噸,長183米、寬24.6米,採用2台勞斯萊斯MT30燃氣輪機,最高速度30節,乘員140人。它的體量與二戰中的小型戰列艦差不多,比任何現役驅逐艦或巡洋艦都要大,驅逐艦這個標籤有點委屈它了。

作為武器平台,在祖姆沃爾特號的諸多先進技術中,隱身性能是其最有價值的資產之一。提到隱身,人們就會聯想到外表光滑的隱身戰鬥機。其實隱身技術在祖姆沃爾特級驅逐艦上的應用與飛機雷同。祖姆沃爾特號船體採用傾斜、平坦表面,上層甲板無縫連接。傳感器、武器系統全部安裝在艦體結構內部。這些設計盡可能地減少了邊沿輪廓的可識別性,降低了有效電磁信號的傳遞。它使如此龐大戰艦的雷達反射截面只相當於一艘小漁船,就好比B-2隱身轟炸機在雷達上的反應如同一隻飛鳥一樣。

從隱身的角度來看,祖姆沃爾特號做到了如同隱身轟炸機一樣的效果,達到了迷惑敵人的目的。建造祖姆沃爾特的工程師們雖然沒有讓這艘軍艦完全在雷達屏幕上消失,但他們成功地達成了迷惑敵方傳感器的目的,使它能夠在不易被敵人發現的情況下發動攻擊。

當然,其先進的計算機、電能和未來武器集成的潛力,也引人注目。該艦的綜合動力系統能夠提供78兆瓦的發電能力,為激光和電磁武器的快速集成創造了條件。它在很多方面代表了未來海戰的作戰樣式,包括激光武器、人工智能、擴展的網絡、先進的聲納和電力驅動等。

對三艘隱身驅逐艦的重大改造將進一步推高成本,但在與中共海軍的競爭中,為此付出的代價可換取根本性的高速打擊能力。

大家知道,導彈核潛艇可以快速打擊陸地縱深目標,對中共顯然是一種威懾力量,但由於潛艇在具體地區存在與否的不確定性,使這種強大的武器不能產生顯著的、更具體的威懾效果。

祖姆沃爾特級驅逐艦,這類擁有常規快速打擊能力的水面艦艇則與潛艇不同,它在戰術使用上有良好的隱蔽性,而在戰略上又有明確的存在感。中共可以知道它們在戰區的存在,並知道這些存在於戰區的艦艇可以按照預定的目標清單發射高超音速導彈,這些導彈很可能擊中大陸境內的目標,這就使得它們具有更顯著的威懾力。

未來,祖姆沃爾特級驅逐艦憑藉其隱身性能和遠程、高精度、高超音速打擊能力,使它能夠勝任多種角色。它可以欺騙敵方雷達,從不易被發現的位置發動遠程精確攻擊;可以在擔當航母戰鬥群重要角色的同時,有效地探測或穿透敵方的海上防線;可以攻擊堅固的敵後目標,而自身又不至於受到敵方岸基雷達和反艦導彈的威脅。

試想將一艘祖姆沃爾特級驅逐艦部署在西太平洋,當美軍認為需要對中共發出信號時,就把它送到南海,這時它實際上就對大陸縱深目標形成威脅。美國海軍的三艘隱身艦艇,可以保持在西太平洋地區的永久存在,可以隨時在東海和南海形成對中共的強大常規威懾。@