在上個周末20日發生的「超級血狼月」天文奇觀中,細心的天文愛好者觀測到期間正好有一顆隕石撞上了月球,使得這一奇觀成為有史以來首例如此奇上加奇的天文事件。

紐約石溪大學(Stony Brook University)博士生Justin Cowart告訴《國家地理》(National Geographic)雜誌:「這是一系列罕見天文現象的組合。這樣大小的隕石撞擊月球大約每周發生一次。」

不過這是已知歷史上首次在月食的時候發生。

一位眼尖的Reddit網友最早發現了這個小白點,覺得可能是隕石撞擊事件,於是把照片發到天文愛好者社區請網友「鑑定」。消息迅速在社交媒體上傳開,因為很多從不同渠道觀看這一事件的愛好者們也發現了類似的白點。

一開始科學家們多持否認態度,多倫多大學(University of Toronto)的行星學家Sara Mazrouei說:「我原先想這是不是相機的毛病。」

撞擊瞬間發出的閃光很微弱、持續時間也短,從拍出的照片看起來就像照片上常見的有毛病的像素點。但是一張又一張相同位置有著一樣白點的照片終於證實:國際時間(UT)4:41月食開始的時候,月球上隕石坑Byrgius的南部出現了一個微小的閃光點。Byrgius是月球西部一個近55哩寬的隕石坑。

「這麼多照片都有這麼一個白色的像素點,」Mazrouei說,這些照片是那裏的確發生了一次撞擊的確鑿證據。

「功夫不負有心人」

昨天,是西班牙韋爾瓦大學(University of Huelva in Spain)天文物理學家Jose Maria Madiedo幸運的一天。在過去十年間,他架設了8台望遠鏡等著捕捉發生在月食期間的隕石襲擊月球事件。他終於等到了。

科學家們說下一步要收集足夠的資料研究這一事件的細節,並希望找到這個新的隕石坑。

Mazrouei近期在撰寫一份研究遠古時期一次隕石大量襲擊月球,繼而導致對地球影響的論文。

她說:「地球和月球如此接近,觀察月球上隕石的頻率對研究地球上的情況有幫助。」

儘管地球上有大氣層的保護,能擋住不少隕石,但是隕石將對地球上空為導航、氣象、通信服務的衛星造成威脅。

而且研究月球上的隕石坑,有助於預測地球遭受襲擊的情形,或為更大的隕石襲擊做好準備。◇