即使是星星最終也會死去,甚至也需要最後的安息之地。悉尼大學的研究人員在尋找這樣一個地方,其中分布著已經坍縮成黑洞或中子星的遠古恆星的遺骸。

他們發現了這個銀河系的恆星墓地,並首次成功繪製了它的分布圖。該研究於8月25日發表在《王家天文學會月刊》上,並將此死亡恆星的墓地稱為「銀河系的冥界」(Galactic Underworld)。

悉尼天文研究所博士生、主筆作者大衛·斯威尼(David Sweeney)在一份9月30日的新聞稿中說:「銀河系地下世界的『高度』是銀河系本身『高度』的三倍多。」「令人驚嘆的是(銀河系)30%的星體已經(死亡並)被完全拋出銀河系。」這裏星系的高度意思是指與星系盤垂直方向的厚度,例如銀河系中心隆起處比邊緣處要厚很多。

黑洞和中子星是超新星爆發之後的兩種可能結局。超新星爆發是一種災難性的爆炸,是由大量恆星在其壽終之時自行坍塌而造成的。這樣強大的爆炸將這些恆星殘骸拋到太空的黑暗區域。

至於到底被拋射到了哪裏這個問題,則被天文學家證明是非常難以捉摸的。但是研究人員通過精心模擬過去曾經存在過的恆星的生命歷程,可以確定其屍體所處的位置。

「在尋找其屍體碎片時,我面對的最大難題是:推算其臨終爆炸時作用於自身的推動力。」斯威尼這樣描述他們最新的研究,「超新星爆炸並不是各方向對稱的,殘留物會以高速朝某個方向噴射出去——高達每小時數百萬公里——更糟糕的是,對於每個星體來說,噴射會發生在一個未知且隨機的方向上。」

繪製這個銀河系的冥界地圖是一項引人入勝的工作,但研究人員發現特別引人注目的是這個冥界的成份。

「這些死亡恆星的緻密殘骸具有與銀河系的可見部份根本不同的分布和結構,」斯威尼說。幫助繪製這個冥界地圖的悉尼大學研究員桑吉布·夏爾馬(Sanjib Sharma)對此也印象深刻。「我原來預計河系的墓地(與銀河系的可見部份)只會略有不同,但大體上仍是相似的,」夏爾馬在新聞稿中說,「然而我沒想到(研究結果顯示)它們是如此徹底的不同。」#

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