來自德國阿爾弗雷德‧魏格納研究所(Alfred Wegener Institute)的一個研究小組在南極洲一個冰架下發現,居住在這兒神秘海底世界裏的生物,竟然多達77種。這大大超出科學家的意料。

人類對於南極洲浮動冰架下的生物圈知之甚少。浮動冰架是該大陸冰川延伸到海裏的部份,面積達160萬平方公里。這裏的環境不但寒冷至極,而且始終被一成不變的黑暗所籠罩。根據以前的研究記錄,能夠頑強生活在冰架下的物種只不過幾十種而已。

然而,本月早些時候發表在《當代生物學》(Current Biology)上的這項新研究,在一個地方就發現了比以前在該大陸所有冰架下記錄的更多物種。

根據英國南極調查局(British Antarctic Survey)一份新聞稿,2018年,研究人員在威德爾海(Weddell Sea)的埃克斯特倫冰架(Ekstrom Ice Shelf)上鑽出兩個洞後,收集到了這些海底生物標本。

他們發現這裏海底的生物多樣性「比在大陸架上許多開放水域中發現的樣本更豐富,而那裏有光照和食物來源」。

該研究報告主要作者巴恩斯(David Barnes)在一份新聞稿中說:「發現這麼多生活在這些極端條件下的生命完全是個驚喜,提醒我們南極海洋生物是如此的獨特和特殊。」

研究人員在這裏發現的海洋生物包括形成群落的無脊椎動物,如苔蘚蟲(bryozoans)等。

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這些生物是懸浮食客,它們的美食是海底漂浮的有機物碎片。但鑑於沒有植物或藻類能在這裏的海底世界生存,研究人員認為它們靠吃被水流帶到冰架下面的海藻為生。

「令人驚訝的是,我們發現了這麼多動物類型的證據,(它們)大多數以微型藻類為食,但卻沒有植物或藻類能在這種環境中生存。」巴恩斯在新聞稿中說。

研究人員還發現,以這樣的生存環境,有四個物種的年增長率「可與開放水域棲息地類似動物相媲美」。

研究人員在這裏發現的另一個驚喜是,這個冰雪生態系統似乎有著久遠的歷史。通過碳定年(carbon-dating)技術,他們發現所收集到的動物屍體殘骸有5,800年之久。#

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