美國太空總署(NASA)周二(11月23日)晚間發射一個太空船,執行撞擊小行星任務,以測試當地球受到小行星威脅時,是否可以通過人工干預將迎面飛來的太空岩石撞離軌道。

周二晚,NASA的雙小行星重定向測試(Double Asteroid Redirection Test,縮寫為DART)太空船搭乘SpaceX的獵鷹9號火箭從范登堡空軍基地(Vandenberg Space Force Base)升空。

《霍士新聞》報道說,這個耗資3.3億美元的項目似乎與布斯韋利士的電影《世界末日》相呼應。

如果一切順利,2022年9月,DART太空船將以15,000英里/小時的速度迎面撞上525呎寬的迪莫弗斯(Dimorphos)小行星。

「這並不是要摧毀小行星,只是要給它一個小小的刺激。」負責管理該項目的約翰‧霍普金斯應用物理實驗室任務官南希‧查博特(Nancy Chabot)說。

而迪莫弗斯正繞著一顆更大的小行星——迪迪莫斯(Didymos)在運行。這對小行星對地球沒有危險,但是為科學家提供了一種測量碰撞效果的方法。

迪莫弗斯圍繞迪迪莫斯轉一圈需要每11小時55分鐘。DART的目標是通過碰撞使迪莫弗斯減速,並使其向更大的迪迪莫斯靠近,使其軌道運行時間減少10分鐘。

軌道周期的變化將由地球上的望遠鏡來測量。對於該任務來說,迪莫弗斯的軌道運行時間即使僅僅改變了73秒,也算是取得成功。

如果DART技術被證明有用的話,果真有一顆小行星朝地球撞過來,科學家們可望提前幾年或幾十年改變它的軌道。

查博特說:「一個小小的刺激」將使其未來的位置發生很大變化,然後小行星和地球就不會發生碰撞了。

NASA:至少100年大陸球無撞擊之憂

科學家們不斷搜索小行星,並繪製它們的路線,以確定它們是否會撞擊地球。

「儘管目前還沒有一顆已知的小行星處於與地球撞擊的路線上,但我們確實知道有大量的近地小行星在那裏。」NASA行星防禦官員約翰遜(Lindley Johnson)說,「行星防禦的關鍵是在它們成為撞擊威脅之前找到它們。」

DART重達610千克,該太空船需要10個月的時間才能到達這對小行星,碰撞將發生在距離地球約680萬英里(1,100萬公里)的地方。

NASA科學任務局副局長祖布臣(Thomas Zurbuchen)表示,NASA只是在提前學習如何防禦地球可能遭遇的撞擊威脅。

「請大家放心,我們即將撞擊的那個小行星現在還沒有對地球構成威脅。」他說,「在我們今天知道的所有近地天體中,沒有一個能在100年左右的時間裏可以對地球形成威脅。」

屆時,DART將提前10天釋放一個由意大利航天局提供的小型觀測飛船。該飛船將一直跟著它。

DART將流式傳輸影片,直到它在撞擊時被摧毀。三分鐘後,尾隨的飛船將拍下撞擊地點和噴射物圖像。#

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