高血壓是現代人常見的一個頑疾,而長頸鹿血壓那麼高卻是牠們身體的常態,科學家考慮到也許可以借鑑長頸鹿身體上一些機制,幫助人類應對由高血壓導致的各種危險病症。

據科技藝術網(Ars Technica)介紹,以人類的身高,血壓在110/70 mmHg的範圍就足以把血液泵到身體最高處——大腦,成年長頸鹿身高可達6米左右,正常狀態下血壓都在220/180的範圍。

人類的血壓超過140/90就是高血壓,短期內沒有明顯症狀,可是如果血壓總是很高,這將導致一系列問題,諸如心臟和腎臟衰竭、腿和腳踝水腫、心肌增厚等。心肌增厚還會引發左心室變硬,血液回流充盈心室的能力逐漸變差,最後導致舒張性心力衰竭,體現為疲勞、氣短、運動能力下降等問題。當代620萬心臟衰竭的美國人中,近半數都是這種原因導致的。

哈佛大學心臟病專家和生物學家霍洛維茲(Barbara Natterson-Horowitz)發現了長頸鹿駕馭如此高血壓的幾個秘密。

獨特的基因防止心肌硬化

霍洛維茲發現,長頸鹿的左心室也會增厚,但是不會像人類一樣硬化或是纖維化。她帶領的研究組找到長頸鹿身上5個基因的變體與此相關。今年3月另一份發表於《科學進展》(Science Advances)的研究也發現了長頸鹿特有的幾個與纖維化相關的基因變體。

心肌厚 但是不影響運動能力

另外,長頸鹿的心率也有和其它哺乳動物不一樣的特點:在血液回流到心室的過程比較長。這使得心臟每次跳動可以泵入更多的血液,因此即使長頸鹿的心肌較厚,也不影響它們有效地跑動。霍洛維茲詼諧地說到:「你只要看一張長頸鹿在奔跑的照片,就知道它們的心臟沒問題。」霍洛維茲說,她的這些研究尚未發表。

孕期高血壓也不是問題

對於人類來說,這叫做子癇前症(preeclampsia,也叫做前兆子癇),會引發諸如肝臟受損、腎臟衰竭、胎盤脫離等一系列危險的綜合症。可是長頸鹿卻不存在這個問題。霍洛維茲表示,他們計劃從孕期長頸鹿的胎盤入手,看看能不能發現長頸鹿具有怎樣獨特的構造避免這個問題。

天然防腫壓力襪

人們知道,高血壓患者還有一個麻煩的狀態就是雙腿容易水腫。這是較高的血壓把血管內的水份擠入身體組織導致的。而長頸鹿的腿那麼結實纖細,顯然它們也沒有高血壓導致水腫的煩惱。

在今年的生理學年度回顧(Annual Review of Physiology)會議上,丹麥奧胡斯大學(Aarhus Universitet)心血管生理學家阿爾克亞爾(Christian Aalkjar)介紹了他們的研究成果。

這個研究組發現,其中的原因之一是長頸鹿的腿部有著天然的壓力襪組織。壓力襪就是緊身襪,這是醫生給水腫患者提供的輔助治療手段之一。穿著壓力襪可以阻止液體過快地在腿部累積。長頸鹿腿部天然就有這樣一層緊密的組織,起到這樣的作用。

霍洛維茲說,看來長頸鹿身上有很多機制使得牠們能夠駕馭較高的血壓,但是人類現在借鑑應用於臨床的還很少,這是一個好的研究方向。即使這些機制不能照搬應用於人體,牠們也許能為科學家提供創新的思路。◇