科學家對火星探測車好奇號(Curiosity)提供的數據進行分析顯示,大約四十億年前,火星上爆發過一場大洪水,其規模大到超乎想像的程度——可能當時整個火星都在下雨。

研究者之一費倫(Alberto G. Fairen)說:「使用好奇號所提供的實地細節沉積岩信息,我們第一次證明火星上曾有過大洪水的歷史。以前從火星軌道器提供的數據,無法鑑定大洪水留下的特徵信息。」

這份本月初發表在《科學報告》(Scientific Reports)上的研究,對火星伽勒撞擊坑( Gale Crater)大陸形數據進行分析,發現了沉積物波浪狀的分層結構,也叫「巨波紋」和「反向沙丘」。它們平均有30呎高,互相間隔450 呎。

合作研究員傑克遜州立大學(JacksonState University)物理學教授海達裏(EzatHeydari)說,這些地形和地球上約二百萬年前冰川融化造成的大洪水留下的地貌特徵一模一樣。而火星上的這些地形,凝固保留了約四十億年的時間。

研究者認為,造成火星上這場大洪水最可能的原因就是一顆大型隕石的撞擊,其熱力融化了冰川,並將原來火星地表凍結的二氧化碳和甲烷釋放出來。

水蒸氣和這些氣體混合後,造成火星上出現一段時間溫暖潮濕的氣候。

水氣凝結產生的雲層,又變成降雨落回火星地面,可能造成火星全球範圍內的降雨。洪水沖進伽勒坑,在裏面留下了巨大的波紋的地形。

在此之前好奇號科研組已經證明,伽勒撞擊坑內曾有過持續流動的湖泊和溪流。「在地球上,有水的地方都有生命。」費倫說,因此他們認為火星的伽勒撞擊坑內也曾經是一個宜居的環境,裏面很可能有過生命。

「這正是明年即將登陸火星的下一個探測車毅力號(Perseverance) 將探索的謎題。」◇