古生物學家從一塊意外裂開的三葉蟲化石裏面,發現一個保存完好的眼睛結構,發現原來三葉蟲的眼睛具有類似現代的蜜蜂、蜻蜓一樣的複眼結構。

原封不動的化石是適合博物館展出的藏品,但是古生物學家需要的信息往往深藏在化石內部,而被科學家忽略。最近,一位科學家從一塊有著4.29億年歷史的三葉蟲化石的斷裂面,發現了三葉蟲眼睛結構的秘密。

科學家估計三葉蟲最早從距今5.21億年以前出現,在地球上存在了幾億年,有的只有鈕扣那麼大、有的有一個碟子大,大約在距今2.52億年前滅絕。至今世界各地出土了大量三葉蟲的化石。

這項研究的主要作者德國科隆大學(University of Cologne)的古生物學家肖尼曼(Brigitte Schoenemann)說:「三葉蟲的頭部和眼睛都很大,我一直很喜歡,所以我買了一個(化石)。」

這塊化石是1846年在捷克發現,後來輾轉於收藏家的手中,可是肖尼曼從這塊化石的裂縫中有了意外的發現。

這塊化石上三葉蟲的一隻眼睛是破損的,但是保存完好,暴露了眼睛內部的細節結構。肖尼曼說,細胞結構都保存完好的化石是很難得的。

很長時間以來,考古學家只能遇到骨骼、牙齒和其它肢體較硬的部位保存得較好的化石,像眼睛這樣軟件部位保存完好的化石,這太稀有了。這很大程度上要在快速缺氧後被埋葬的情況下才能保存下來。

分析發現,三葉蟲的眼睛是類似現代蜻蜓和蜜蜂的複眼。沒有參與這份研究的同行、澳洲紐英倫大學(University of New England)的古生物學家帕特森(John Paterson)說:「從這塊化石分析獲得的直接信息是,三葉蟲在出現的早期就是複眼的結構,並且這個物種之後一直延續這種結構。」

肖尼曼說,這種眼睛裏面有近200個鏡頭,看到的畫面應該是馬賽克式的,絕對能分清各種物體、明暗區域、物體的形狀和其它生物。科學家認為頭足類生物是當時三葉蟲的天敵,三葉蟲這樣的複眼視力看到它們應該是沒問題。

結合以前其它一些對三葉蟲視力的研究,肖尼曼說,從眼睛內鏡頭的大小,和物理學上對這種鏡頭採光能力的分析,這種眼睛在較亮的環境中視力最好。因此這份新研究認為,這種三葉蟲當時生活在光線較亮的淺水環境中,而且很可能在白天比較活躍。

這份研究近期發表在《科學報告》(Scientific Reports)上。◇