美國太空總署(NASA)建造的巨型詹姆斯韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope)日前第一次在地面完全展開鏡面配置成功,預計將於2021年升空,接替哈勃望遠鏡的工作。哈勃望遠鏡已經遠超原先的逾期壽命,預計還能在太空中繼續服務幾年。之後將由韋伯望遠鏡繼續為人類探索太陽系和更遠的太空範圍。

這次測試是在地面環境模擬太空的零重力環境,把21呎直徑的巨大鏡面完全展開,並與太空船鎖定,預演一次將來它升空後需要完成的裝配過程。這次測試的成功讓研究者有信心它能在明年發射。

由於其鏡面的大尺寸,任何火箭都裝不下,因此工程師將鏡面設計成幾個模塊折疊起來,裝在太空船上。

接下來韋伯望遠鏡還要經過多次測試工作,但是完全展開鏡面的測試只會在即將升空之前再進行一次。

韋伯太空望遠鏡是目前最複雜的太空觀測站,最初目標2018年升空,由於建造工藝的複雜,經歷了多次延期。

今年又遭遇疫情影響,NASA上個月按照項目主次重要性安排工作取捨的時候,這個項目又被排在了「可以考慮暫緩」的類別。該項目的光學部件負責人告訴Parabolic Arc:「將整個觀測站全部裝配起來,包括展開望遠鏡的雙翼,是預示著韋伯將在太空中配置成功的又一個重要里程碑。這個了不起的成果讓整個團隊受到鼓舞。」◇