我們在野外看到鳥巢都不算大,但你可能沒看過,南非有一種鳥會將牠們的巢建得巨大無比,大到可以容納牠們整個族群。牠們有的把巢築在樹上,也有的把巢建在電線杆上,這些巨大的鳥巢成為當地奇特的景觀。

一位攝影師拍攝到大鳥巢,巢的尺寸大到超乎人們的想像。鳥類專家稱其中一個大鳥巢的重量達2,000磅,裏面有100個房間,住了500隻鳥。有的實在太大了,大雨過後後,鳥巢甚至把棲息的樹給壓跨了。

鳥巢洞口向下,可以保護鳥雀免受飛鷹的掠食。(Wikimedia commons)
鳥巢洞口向下,可以保護鳥雀免受飛鷹的掠食。(Wikimedia commons)

這些大鳥巢是群織雀(學名:Philetairus socius),又名社會織巢鳥(social weaver)的巢,牠們搭造巨大的鳥巢以容納鳥群裏所有成員。由於鳥巢在結構上屬於由許多小隔間構成的複合巢,類似於人類的集合住宅,因此亦俗稱廈鳥或擬廈鳥。

這些巨大的鳥巢出現在南非和納米比的亞半乾旱平原上,群織雀利用幾種不同的材料,在一棵樹上編織築巢。

這些鳥先用不同種類的小樹枝編織鳥巢,然後牠們在房間的內部鋪上豪華的草、羽毛和棉花球區隔出一個個獨立隔間。每個隔間都有單獨的入口,而且互不相連,一般一個隔間裏約住有3至4隻鳥。

鳥類的建築師,群織雀。(Bernard Dupont/Flickr)
鳥類的建築師,群織雀。(Bernard Dupont/Flickr)

不要小看群織雀的築巢功力,看牠們只用樹枝和草等天然材料搭建起來的鳥巢看似脆弱;美國邁阿密大學的生物學家加文萊頓(Gavin Leighton)表示,鳥巢的結構如此完美,有的鳥巢還可以供鳥群們居住長達數十年之久。由此可見鳥巢十分堅固、耐用。

專家為甚麼用「完美」來稱讚鳥巢呢?因為它還有天然的保溫功能。在寒冷的冬天,當地氣溫在入夜後常降到零度以下,而鳥巢間隔內的溫度卻保持在溫暖的70~75℉左右(約21~24℃)。專家說:「巨大的巢穴中確實有巨大的熱能效益。」

也有群織雀在電線杆上築巢。(Wikimedia commons)
也有群織雀在電線杆上築巢。(Wikimedia commons)

當夏季來臨時,南非炎熱得像焗爐一樣,但巨大鳥巢內的「房間」卻可以為鳥群提供白天和晚上都適宜的溫度。另外,萊頓表示,將巢室的入口設置在巢的底部,還可以保護鳥群免受飛鷹的掠食。因此,群織雀被稱為鳥類的建築師一點都不為過。

雖然有些巢穴可能會維持數十年甚至更久,但大部份巢穴在雨季可能會被淹,以至於支撐它們的樹木在重壓下倒塌。萊頓說:「實際上是我正在研究的鳥巢,最近的夏天,整棵樹都倒了。它毀壞了巢的一部份,但是一些仍然伸出地面的樹枝支撐著活動的房間。」

專家也發現,鳥巢傾倒後,群織雀只好搬家,有的竟然在電線杆上築巢。巨大群織雀的鳥巢可以說是南非和納米比平原上奇特的風光。