美國國家標準技術研究所(NIST)研發了一款具有一千個光子感應器的高性能相機,可用於探測系外行星生命,甚至探索暗物質。

據《光學快報》(Optics Express)報道,這款相機的感應器是這部相機亮點所在。它們由超導納米線組成,可以感應到單個光子——光的最小能量單位。研究團隊說,這些感應器「在速度、效率和光譜敏感度這些方面屬於目前最先進之列」。

研究人員說,這些感應器探測光子的精確度也是最高的,意即不會將非光子的粒子錯誤地當作光子。這一特性在太空探索和尋找暗物質的應用十分重要。

這款相機很小,是個邊長僅1.6毫米的正方形,卻緊湊的排列著1024個感應器——32行,每行32列。如何處理拍攝到的大量數據,卻不導致相機過熱是一項挑戰。但是,這款相機已經比它的上一代——只有64個感應器的相機更接近美國太空總署(NASA)的要求。

研究者目標最終造出符合標準的相機參與NASA的起源太空望遠鏡(Origins Space Telescope)項目。該項目通過份析系外行星大氣的成份探索外星可能的生命跡象。

另外,這款相機製造成功率很高,裏面99.5%的感應器都能正常工作。但是對特定波長的感應效率較低。這將是研究組的下一個目標。◇