隕石將五種鹼基分子帶到地球的概念圖。(NASA Goddard/CI Lab/Dan Gallagher)
隕石將五種鹼基分子帶到地球的概念圖。(NASA Goddard/CI Lab/Dan Gallagher)

4月26日發表於《自然》雜誌的一份研究稱,科學家在隕石中首次發現了嘧啶類核鹼基,這使得從隕石中發現的鹼基分子類型涵蓋了構建DNA和RNA的所有五個鹼基分子。這也暗示地球上的生命很可能來源於外太空。

脫氧核醣核酸(DNA)和核糖核酸(RNA)承載著生物重要的遺傳物質。它們由五種基礎有機分子構成,分別是鳥嘌呤(G)、腺嘌呤(A)、胞嘧啶(C)、胸腺嘧啶(T)和尿嘧啶(U)。

它們分為兩大類核鹼基(nucleobase),一類叫做嘌呤(Purine);另一類叫做嘧啶(Pyrimidine)。以前,科學家從落到地球的隕石內發現的都是嘌呤類核鹼基。這份新研究從隕石內發現了嘧啶類核鹼基。

主要研究者之一日本北海道大學(Hokkaido University)天體化學家大場康弘(Yasuhiro Oba)告訴space.com網站:「在隕石中發現這五種鹼基對早期地球上生命的來源提供了新的線索。」

研究人員分析了來自加拿大、美國和澳洲的三塊碳質隕石,發現其中T、C和U鹼基分子的含量,和實驗模擬的太陽系形成初期環境下的含量相當。

雖然DNA和RNA是構成生命的重要物質,但是還需要氨基酸、糖和脂肪酸等其它物質,科學家也不知道這些物質究竟怎樣相互作用才會產生生命。

研究者之一美國太空總署(NASA)科學家丹尼·格拉文(Danny Glavin)告訴路透社:「這些化合物怎樣在地球上產生生命——第一個會自我複製的系統,仍然有很多未知的因素。這份研究無疑豐富了生命出現之前、地球早期環境下可能存在的化合物種類清單。」

大場康弘告訴路透社:「這項結果不足以直接解釋地球上生命的來源,但是我認為這增進了我們對生命出現之前地球環境內有機分子的認知。」

這份研究26日發表於《自然·通訊》(Nature Communications)。#

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