從珠穆朗瑪峰南面看到的景象。(公有領域)
從珠穆朗瑪峰南面看到的景象。(公有領域)

科學家新發現史前時期存在於地球上的一座超級山脈,延綿長達8,000公里。相比之下,當今世界聞名的喜馬拉雅山脈只有2,400公里長。

1月28日發表在《地球與行星科學通訊》(Earth and Planetary Science Letters)的研究,揭示這座山脈存在於距今20億~18億年前。科學家把它叫做「努納超級山脈」(Nuna Supermountains)。

另一座也很巨大,則是在距今6.5億~5億年前開始成長,名為「跨岡瓦納超級山脈」(Transgondwanan Supermountain)。這兩座在史前不同時期存在的超級山脈,幫助科學家了解到不少遠古不同時期地殼板塊和生物演化的情況。

這份研究認為,跨岡瓦納超級山脈在距今6億~1.8億年前屹立於史前大陸——岡瓦納大陸(Gondwana)。這塊超級大陸後來已經分解。地質學家認為這塊超級大陸分解後的物質構成了今天的各個大陸板塊。科學家發現,今天的南極洲、非洲、南美洲、大洋洲和印度大陸的物質來自這塊史前大陸。

努納超級山脈則位於更古老的另一塊大陸——哥倫比亞大陸(Columbia,也叫努納大陸)。這塊大陸存在於20億~18億年前,科學家發現,今天的南美洲、非洲、歐亞大陸和大洋洲大陸的物質來自這塊大陸。研究發現努納超級山脈的高度堪比今天的喜馬拉雅山脈,但是長度卻是喜馬拉雅山脈的三倍多。

研究人員還發現,這兩座史前山脈所存在的時期,正好也是地球上物種演化的重要時間點。科學家由此推測,這些山脈為地球上生命的發展提供了重要的養份。

研究認為,山脈是侵蝕物質、沉積砂石的重要場所,這個過程使得像磷化合物這類物質流入海洋,而這些化合物為海洋生物製造氧氣和糖份提供了重要的條件。

主要研究者之一澳洲國立大學(ANU)博士生朱子怡(Ziyi Zhu,音譯)說:「像藻類和藍藻這些早期的生物,利用二氧化碳、水和陽光,通過光合作用產生氧氣和糖份。含磷的物質在這個過程起到重要的作用。而海洋中這些含磷物質的主要來源就是陸地物質的風化和腐化的產物。」

「物質被侵蝕的速度取決於山脈的坡度。所以,超級山峰的快速侵蝕過程大幅增加了海洋養份的供給,從而促進了生物的繁殖力(biological productivity)。」

合作研究員伊恩·坎貝爾(Ian Campbell)說:「這份研究為我們提供了新的標誌性信息,有助於我們更好地了解史前地球和生命演化的歷史。」#

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