科學家分析了來自南極洲兩座山脈的土壤樣品,第一次在地球上發現一些完全沒有生命跡象的土地。這兩座山脈位於南極洲的內陸,距離南極300英里左右,穿過數千呎厚的冰層高聳在南極洲上。

主要研究者之一科羅拉多大學波德分校(University of Colorado Boulder)的微生物生態學家費勒(Noah Fierer)說:「一直以為細菌是很頑強的,可以在任何環境下生存。」

以前的研究顯示,在海底溫度高達93攝氏度的熱泉噴口處、南極洲半英里冰層下的湖泊中,甚至12萬呎高空的平流層內,都有單細胞生物生活在裏面。

可是這次對於南極洲這兩座山脈樣品的考察,費勒和他的學生反覆檢查了一年的時間,都沒有發現任何生命的蹤跡。

他們一共檢驗了來自南極洲11座山峰的泥土樣品,每份樣品來自的地理環境各不相同。來自矮一些山峰的泥土裏面發現了細菌和真菌,那裏的環境比更高的山峰緩和一些;但是來自這兩座最高、最乾燥、最冷的山峰的樣品裏面,沒有發現任何生物。

費勒說:「我們不能說那是一個無菌的環境,只能說從我們的研究來看,那裏沒有任何寄生的生命。」

微生物學家的經驗是,一般一茶匙的泥土裏面大約有數百萬個生物細胞,保守地說,可能有100個細胞會被漏掉檢測不到。

不論那裏真的是一片毫無生命的土地,還是只有少量還無法被探測到的生命,研究人員認為,這項新發現有助於科學家在火星上尋找生命,因為那裏的土壤和火星的土壤有著相似之處:都是常年凍土,富含有毒的鹽類化合物,至少兩百萬年來沒有出現過任何相當數量的液態水。

這些樣品是科學家在2018年1月的遠征到南極採集得到。該項目由美國國家科學基金會出資,考察隊員抵達橫貫南極山脈(Transantarctic Mountains)一些最偏遠的區域。這條山脈橫貫南極洲中部,正好把南極洲分成東西兩部份,東邊是地勢較高的極地平原;西邊是低窪冰地。

考察隊員當時在沙克爾頓冰川(Shackleton Glacier)紮營。沙克爾頓冰川長約60英里,就像一條冰川傳送帶,從山脈之間的峽谷流過。他們用一部直升機,到山峰頂部和冰川低窪地採集各地的泥土樣品。

這份研究報告5月發表於《地球物理研究期刊·生物地球科學》(JGR Biogeosciences)。#

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