科學家發現,烏克蘭切爾諾貝爾(Chernobyl)核事故殘骸最近出現「死灰復燃」的跡象:事故現場一個房間內核反應活動比2016年飆升了約40%。監控人員正密切關注那裏的情況。

1986年事故發生後,倒塌的牆壁阻斷了大樓內的通路,很多房間和過道都被堵死了。數噸的核裂變反應材料從反應堆裏面飛出來,四散在建築內部。高溫把反應爐壁的泥沙和混凝土、鋼材都融化了混合在一起,形成具有高放射性、形如像岩漿一樣的物質流到下面的各個樓層。

房間305/2是一個子反應堆,據信堆滿了大量這種核材料,被埋得嚴嚴實實。自從事故發生後沒有任何人到過附近,連機械人都沒辦法察看到裏面的情況。

而現在,監控人員發現這個密室的中子輻射水平突然飆升,比2016年初增加了約40%。這個指標意味著裏面的核反應正在加劇。

英國謝菲爾德大學(The University of Sheffield)核廢料處理專家海亞特(Neil Hyatt)告訴NewScientist,切爾諾貝爾廢墟的情形就和「燒烤爐內的灰燼」一樣,「這不是一個已經解決了的問題,只是暫時穩住了」。

調查人員猜測,這次的核反應復燃可能和2016年新建的一個保護罩有關係。

2016年,歐洲管理機構耗資20億美元造了一個巨大的罩子,花了兩周時間才把它一點點地推送到事故現場上方把它罩住。當時的考慮是這個罩子能保護這個廢墟在未來至少一百年裏不會再洩漏更多核廢料。《環球郵報》(The Globe and Mail)稱「切爾諾貝爾核站被一個巨大的新墳包了起來」。

這個保護罩算是對廢墟現場第一個保護罩的升級。事故剛發生幾個月後,處理人員緊急地給它加了一個罩子。那個罩子有很多洞眼,雨水和鳥類都可以進入廢墟。研究人員估計,鈾和鈽衰變的時候放射出的中子,如果被其它放射性原子核捕獲,就會促進核反應復燃。由於廢墟內有足夠的水量,這些水阻礙著中子被捕獲產生反應。

可是2016年加上新罩子後情況出現變化。新罩子的遮擋可能導致305/2密室內的水量不足以抑制裏面核反應的復燃。可這又說明廢墟裏面還存有一定的水量,因為如果密室完全達到乾燥的狀態,中子又會以太快的速度傳播也無法被放射性原子核捕獲產生反應。

所以,調查人員估計目前的水量處於一個糟糕的水平,正好促進了情況的惡化。

事故後廢墟也出現過幾次類似的事件,每次復燃後又自動平息。研究人員希望這次也能夠自動平息,但同時他們也做好了準備,萬一核反應加劇到危險的水平,將採取措施介入干預,比如灌入含有硝酸釓的液體,吸收多餘的中子,遏制核裂變反應。#

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