一份考古研究通過份析一個意大利洞穴內人類足跡化石,向人們講述了大約1.4萬年前石器時代一家五口的探險之旅。

在這份近期發表在期刊eLife上的研究中,南非威特沃特斯蘭德大學(University of the Witwatersrand)的研究者們彷彿帶人們穿越回到遠古時期看到這一家人出遊的一天。

位於意大利北部Toirano洞穴群中一個狹窄的過道內,留下了約180個人類的印記,包括手印、腳印、膝蓋骨印和腳背印。這表明這些人是爬行通過這個狹窄的通道為了抵達洞穴深處的洞室。

研究者們分析,至少5人一起進洞「探險」,最年幼的兒童估計只有兩歲,可能跟著兩位分別約為6歲和11歲的哥哥或姐姐,以及父母。他們帶著樹脂松木棒作為火把,在黑暗中摸索前進,可能還帶了他們的狗。

地上留著燒過的成捆的棍棒,顯然是不再需要後被扔在地上。研究者分析,看來他們很聰明,知道成捆的松脂棒比單個經久耐燒。

「很可能他們是出於好奇進洞的。」這份研究的第一作者Marco Romano告訴科技藝術(Ars Technica)網。

研究者認為,看來在石器時代兒童很活躍,即使是危險的活動也會參加。他們認為這次的活動很可能既是探險、覓食,也是娛樂。分析顯示這些人都很健壯,可能平時的獵食行動讓他們訓練有素。

研究分析,這些人沿著一個斜坡在洞內前進了150多米,爬升了約12米後,遇到窄道,約只有80厘米高。從一對腳印看出,領頭人似乎在一個地方停了下來,思考一下是不是要繼續前進。

於是他們一起爬行進去。等他們能再次站起來的時候,他們得淌過一個淺灘,於是地上留下了深深的泥巴足印。

在斜坡的頂端,他們來到了洞穴最深的內室,正是目前位於S. Pietro山的Sala dei Misteri洞室,海拔890米。從足跡來看,他們可能只在裏面待了幾分鐘時間。

牆上還留著來自他們手上的木炭污跡,170厘米高的洞室頂上也有大人的木炭手印;而孩子們似乎在爬行時把地上的泥巴抹到了牆上,還在上面畫圈。今天的遊客到那裏仍能看到這些孩子的手印,還能看出三個兒童的身高。

接著,他們順著往上的一條通道離開了洞穴。這條通道頂部高一些,地面也乾燥些。

研究分析,可能他們剛出洞,一塊鐘乳石掉了下來,封住了裏面的洞室,於是他們行動的印記被完好的保留至今。

上世紀50年代,這個洞室首次被打開,人們才發現這些人類的印記。科學家們利用先進的分析方法和軟件,分析還原了那時的活動情景。◇