科學家最近在加勒比海邊一個紅樹林內,發現了一種白色的細菌,長度達約1釐米(cm),粗細和人類的一根睫毛差不多。

這種細菌名為華麗硫珠菌(Thiomargarita magnifica),體積是現有已知最大細菌的50倍,是一般細菌的5,000倍,是科學家發現的第一個肉眼可見的細菌。科學家在海邊沼澤淺灘的紅樹林內,腐敗的樹葉上面發現了這些細菌。

科學家認為細菌不可能長這麼大,以前提出了細菌可能長成的體積上限。這次發現的細菌體積達到了之前科學家所提出上限的百倍。

這份研究的作者之一美國勞倫斯伯克利國家實驗室(Lawrence Berkeley National Laboratory)的讓-瑪麗·沃爾蘭(Jean-Marie Volland)說:「它的體積是多數細菌的5,000倍。用實物場景來形容,就像一個人遇到另一個長得和珠穆朗瑪峰一樣高的人。」

法國安地列斯與圭亞那大學(Universite des Antilles)的海洋生物學教授奧利維爾·格羅斯(Olivier Gros)在研究紅樹林生態系統共生菌的時候發現了這種細菌。

格羅斯說:「我看到它們,我想:這真奇怪。」於是實驗室先用顯微鏡分析,發現這些細絲狀物體分別都是單個的細胞。進一步分析發現,它們內部的構造也很特別。

一般細菌的DNA自由地漂浮在細胞裏面,這種細菌裏面的DNA外面有一層薄膜包裹著。沃爾蘭說:「對於細菌來說,這很不尋常。」

而且,這種細菌的基因數量是多數細菌的三倍。每個細胞裏面有幾十萬份基因組拷貝,結構相當複雜。

研究人員還不知道為甚麼這種細菌會長得這麼大。一種可能的原因是它們為了避免被捕食而長得這麼大。沃爾蘭說:「如果你的個頭是捕食者的幾百倍或幾千倍,你就不會被吃掉。」

然而,龐大的體積也導致它們失去一些其它細菌所具有的優勢,比如可以自由移動或在很小的空間內大量繁殖等。沃爾蘭說:「離開微觀世界後,這些細菌一定會改變它們與環境互動的方式。」

科學家在其它地方還沒見到過這種細菌。而且當科學家最近再回到那片紅樹林取樣的時候,也沒再看到它們。研究者猜測它們可能是季節性細菌。

這份研究6月23日發表於《科學》(Science)期刊。#

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