很多人一生都很健康,可是在七八十歲的某個時間點身體一下子變得比以前虛弱。一份新研究稱可能找到了背後的原因,這有助於開發新的療法延緩人體衰老的過程。

劍橋大學的研究發現很多人在七八十歲的某個時間點,體內血液細胞的組成一下子出現變化。正是這種變化,使得人體突然虛弱了很多,患血癌、貧血的風險都在增加,血液抵抗感染的能力也降低了很多。研究人員認為人體內所有器官,從皮膚到大腦,都在經歷類似的變化。

主要研究者之一英國劍橋大學桑格研究所(Sanger Institute)衰老和癌症研究項目的負責人彼得·甘保(Peter Campbell)說:「這項成果令人興奮的地方在於,我們發現人體衰老背後一個統一的機制。我們最終的目標是希望能開發某些干預手段以延緩人們的衰老。就目前而言,這至少是一個判斷生理年齡的可靠辦法。」

衰老是一個複雜的過程,科學家不斷有新的發現。以前,科學家以為細胞內各種變異的逐漸累積,到某個程度會影響身體的正常功能。這項新研究認為這種認知是錯誤的,至少不完全是這樣。

研究人員分析了從新生兒到七八十歲老人的血液細胞。他們發現,65歲以下成年人血液內的白細胞和紅細胞,都是由骨髓內多達2萬~20萬種不同的幹細胞生成的。

65歲以上研究對像體內的血液細胞里,大約半數都只由10~20種幹細胞生成,也就是說人體內血液細胞的多樣性大幅減少,這對健康造成了明顯的影響。

這份6月1日發表於《自然》雜誌(Nature)的研究稱,雖然隨著人體的老化,血液細胞內積累的變異在增加,但是其中多數是無害的。不過,有一種變異會加速幹細胞的生長,這種變異雖然比較罕見,但是產生的影響很大:它導致幹細胞快速生成血液細胞,同時也導致所生成的血液細胞的質量大幅下降。

人體處於三四十歲的時候,這些變異幹細胞所產生的影響微乎其微,但是到了七八十歲,人體血液內這些快速長成的細胞逐漸佔據主導地位。

甘保說,這些快速長成的血液細胞與血癌、貧血相關,同時也使得人體抗擊炎症、應對醫學治療(比如腫瘤的化療)的能力減弱。

「我們在身體其它器官上也看到類似的現象。」甘保表示,他們正在探察皮膚的老化,比如出現皺紋或傷口癒合變慢這些變化,是否也和這個機制相關。#

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