美國海軍一直有一個雄心勃勃的計劃,就是建造一支全新的航母艦隊,使美國的海上主導地位貫穿整個21世紀,現在這個計劃正在成為現實。第一艘福特級航母將在今年下半年出海執行第一次任務部署。

美國海軍打算讓福特級航母在本世紀餘下的時間裏,以一比一的方式取代所有將會退役的尼米茲級航母,經過一系列里程碑式的突破性進展,福特級航母已經做好了準備。

繼福特級首艦傑拉德·福特號(CVN-78)2017年夏天開始服役以後,第二艘新一代核動力福特級航母約翰·肯尼迪號(CVN-79)也已完成大約85%的工程量,有望在2024年交付美國海軍。
 
第三艘福特級航母企業號(CVN-80)目前正在建造龍骨單元。 4月5日,美國航母項目執行官員詹姆斯·唐尼(James Downey)少將說,企業號正在弗吉尼亞州的紐波特紐斯造船廠建造,工程比原計劃提前了三周,目前該艦已經完成了大約13%,這是第一艘完全採用數字模式建造的航空母艦。亨廷頓英格斯工業公司(HII)和海軍將在今年8月為其舉行鋪龍骨儀式,預計將於2028年交付給美國海軍。

企業號之後的第四艘福特級航母多里絲·米勒號(CVN-81),作為大宗購買計劃的一部份,其預估價值為150億美元。這是美國海軍在2019年與亨廷頓英格斯工業公司(HII)達成交易的一部份,米勒號航母預計將在2032年之前交付給艦隊。

值得一提的是,未來第四艘福特級航母名稱的由來。多里斯·米勒是一名非裔普通水兵。這位1919年出生在美國德州的黑人小伙子,1939年9月參加美國海軍,當時對黑人水兵限制非常苛刻,米勒只是一名艦上餐廳的服務員。 1941年12月,日軍偷襲珍珠港,當時在西弗吉尼亞號戰列艦上服役的米勒,表現出不凡的英雄氣概,他用艦上的重機槍,向來襲的日本零式戰鬥機開火,並且在棄艦逃生前,拯救了多名戰友,因此成為第一個獲得海軍十字勳章的黑人水兵。

但米勒沒能捱過二戰,1943年11月,依然是一名食堂服務員的米勒在一艘護航艦上服役,這艘艦艇在太平洋吉爾伯托群島被日本潛艇擊沉,米勒陣亡。二戰後,他的名字曾被用來命名一艘諾克斯級護衛艦(FFG-1091)。第四艘福特級航母用這位黑人水兵的名字命名,表現了美軍崇尚勇敢的傳統。

雖然福特級航母的基本結構和框架將與後續艦艇保持一致,但這些航母的技術基礎設施,為適應不斷的升級改裝準備了充份的條件。如福特號和肯尼迪號航母都具備操作海軍第一種F-35C第五代隱形戰鬥機的能力。

這些艦艇還將配備為航空母艦定制的先進雷達系統,以應對航母特有的威脅環境。如肯尼迪號將安裝「企業空中監視雷達」(EASR)系統。這是雷神公司研發的新一代雙波段雷達系統,這種在S波段工作的有源相控陣雷達,主要負責遠程搜索、指揮和通信。為航母引入了新的探測靈敏度和分層防禦。

福特號航母大量增加的艦載電力不僅用於計算、指揮、控制和傳感器等電子系統以及各種機械系統用電,而且還為整合新一代的先進武器系統(如激光和電子戰應用)奠定了技術基礎。

美國海軍及其位於弗吉尼亞州紐波特紐斯的HII造船場,對造船工程進行了持續的改造升級。為提高效率,採用模塊化造船方法,大量節約了時間,加快了功能部件的整合。 HII將福特號建造中吸取的經驗應用到肯尼迪號上,以更好的成本效益建造後續的福特級航母,而且還會隨著經驗的積累不斷改進技術。此外,海軍的綜合數字造船(IDS)方法,將造船過程的關鍵要素計算機化,進一步推動造船技術改進。 IDS改變了造船方式,它把紙質圖紙和施工指令放在電腦上。這使所有任務計劃和進展實現了自動化。通過鏈接,工作可以在指尖進行,工作效率明顯提高。

尼米茲號航母(CVN 68)計劃在2025財政年度從戰鬥序列中移除,屆時該艦將開始終端卸載計劃,並在2027年最終退出現役。

美國海軍曾考慮延長該艦的服役期,以維持海軍的航母艦隊規模,然而,當延長尼米茲號航母服役期的成本變得清晰時,海軍望而卻步了。

這艘航母於1970年代中期開始服役,至今已有半個世紀的歷史,該艦退役後將成為美國海軍服役期最長的航母之一。

尼米茲號在為國家服務的50年間,曾參加過阿拉伯灣「誠意」行動,2020至2021年在印太和中東地區還執行了11個月的作戰部署。隨著全新的福特級航母的入役,尼米茲號級航母將陸續卸下征塵。

福特級航母的主力艦福特號,剛剛完成了首次彈藥上艦。4月11日,福特號利用連接傳輸和垂直運輸的方式,從威廉‧麥克萊恩號(T-AKE 12)彈藥補給船上成功裝載了大約245噸攻擊性航空兵彈藥。

福特號武器、甲板和飛機中級維修支隊的400餘名水兵參與了裝載行動,他們從飛行甲板和機庫隔間接收了200多個貨盤的彈藥,然後通過多部先進武器升降機將其運送並存放於航母彈藥庫中。美國海軍表示,彈藥裝載對於福特號最終航母資格確認,以及與其它隨行打擊群的整合至關重要。

與老式的尼米茲級航母相比,福特級具有明顯作戰優勢。配備了一對新型高功率反應堆,所產生的電力比尼米茲級提高三倍。額外的發電量允許福特級在未來增加美國海軍最尖端的武器系統,如激光武器系統。核反應堆可以使高度能量密集型的激光器擁有幾乎無限的彈倉深度和非常低的射擊成本。這些最初被設計為防禦性武器的激光器,未來有可能在航母上作為進攻性武器使用。

福特級武器升降機和電磁發射系統(EMALS)提高了飛行安全和工作效率,實現了更平穩和可調整的起飛,對甲板發射的戰鬥機造成的磨損要小很多。武器升降機可以使戰鬥機更快、更有效地進行加油和彈藥填裝,縮短了再次升空時間。福特級前所未有的計算機自動化系統能夠實現自我維護、設備監控和其它程序任務。這使福特級可以在比尼米茲級減少900名水手的情況下正常操作。

新舊航母的交替,意味著美國海軍在21世紀剩下的歲月,將繼續擁有主導海洋的霸主地位。 @

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