南太平洋島國湯加(Tonga)附近的海底火山日前大規模噴發,觸發海嘯警報,火山灰覆蓋全國,對外通訊中斷,外界無法得知湯加傷亡狀況。消息在周二(1月18日)陸續傳出,當地除一名英國籍女子遭海嘯捲走而喪命,還有另外兩人不幸罹難。

湯加首都努瓜婁發(Nukualofa)以北約65公里的洪加湯加—洪加哈派(Hunga Tonga-Hunga Ha’apai)海底火山,位於地震頻發的太平洋「火環帶」(Pacific Ring of Fire)上。該火山於1月14、15日連續噴發,並引發太平洋海嘯,巨大的爆炸聲連遠在2,300公里外的紐西蘭也聽得到。

根據澳聯社(AAP)報道,湯加海底火山1月15日爆發後,湯加王國對外通訊中斷至今,澳洲及紐西蘭等鄰近國家紛紛派遣軍機偵查。紐西蘭駐湯加代理高級專員隆德(Peter Lund)周二表示,湯加已進入緊急狀態,目前已知有3人因海嘯喪命。

目前確認罹難的是現年50歲的英國籍女性葛洛佛(Angela Glover),她在海嘯來襲時為營救犬隻而被沖走,遺體在周一(1月17日)被尋獲;其他兩名罹難者仍待查證。

隆德表示,整個湯加被厚厚的火山灰籠罩,正在進行大規模的清理工作,由於機場跑道仍被火山灰所覆蓋,紐西蘭及澳洲向湯加派出的運輸機無法降落,決定改派兩艘軍艦,運載飲用水等緊急救援物資馳援。

根據路透社,這場火山爆發威力之強全球有感,並在太平洋引發海嘯,環太平洋各國紛紛發布海嘯警報,湯加對外通訊線路需數周才能修復,整體災損尚不明朗。湯加王國由176座島嶼組成,其中36座有人居住,人口為10萬4,494人。

火山口被水淹沒 更難監測

路透社報道,在經歷驚人爆發後,湯加火山的火山口從水面消失,衛星也無法看到它。

史密森全球火山作用計劃(Smithsonian Global Volcanism Program)火山學家克里普納(Janine Krippner)說:「現在的問題是我們掌握的訊息太少,這真的很可怕。由於火山口被淹沒在水面下,我們根本無從判斷接下來會發生甚麼事。」

監測火山的湯加地質機構周一仍無法聯絡上。克里普納說,現場的儀器很可能已在噴發中被毀。

科學界正在收集現有數據和專業知識,以研究此次火山爆發並預測未來的火山活動。有科學家分析,火山噴發時異常驚人的速度和力量,顯示除高溫岩漿碰到低溫海水之外,還有更大的力量在發揮作用。

澳洲摩納希大學(Monash University)火山學教授卡斯(Raymond Cas)解釋,當過熱的岩漿迅速上升並遇到涼爽的海水,大量的火山氣體會讓爆炸威力更強。

此次火山爆發的威力強大到衛星也拍到了巨大的火山灰雲,還捕捉到以接近音速從火山口輻射出的大氣衝擊波。照片和影片顯示,灰色的火山灰雲在南太平洋上空飄蕩,逾1米高的海浪湧向湯加海岸,席捲首都努瓜婁發,人們紛紛逃亡到高處,通訊也被切斷。

湯加火山從2021年12月20日開始活躍,有間歇性噴發,但是今年1月11日,科學家認定該火山進入休眠狀態,沒想到幾天後火山就大噴發,跌破眾人眼鏡。

一些專家將此次火山爆發與1991年菲律賓皮納土波火山(Mount Pinatubo)爆發相提並論,該事件是20世紀第二大火山爆發,造成約800人死亡。

火山爆發前 閃電激增

專門研究火山周圍閃電現象的美國氣象學家瓦家斯基(Chris Vagasky)發現,在洪加湯加—洪加哈派火山爆發前數天內,閃電次數增加至大約3萬次。在噴發當天,他在短短3小時內就探測到40萬次閃電,意即每秒有100次閃電。

相比之下,2018年印尼喀拉喀托之子(Anak Krakatau)火山爆發期間,每小時有八千次閃電。那次爆發時,部份火山口坍塌到巽他海峽(Sunda Strait),並引發海嘯,撞向爪哇島西部,造成數百人死亡。

卡斯表示,目前很難預測火山的後續活動,且在未來數周或數月裏,火山口可能持續噴出氣體和其它物質。他補充,「就算再出現數次噴發也是正常情況,但接下來的噴發規模可能不會像15日那麼大。一旦火山內部的氣體噴完之後,就會穩定下來。」#

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