美國太空總署(NASA)公佈將支持一個方形衛星項目,地面上的普通大眾通過無線電就可以向衛星發送指令。衛星收到信號後,在天上用從地面肉眼可見的閃光作為回應。

這是近期獲得NASA支持的14個衛星研究項目之一,是個教育性質的項目,計劃在2022~2025年間發射入入地球低空軌道。

這個名為光立方(LightCube)的衛星的確名副其實,只有一個烤麵包機那麼大。它的功能就是和地面普通大眾通過業餘無線電波段和可見閃光互動。

項目首要設計者德拉·維加(Jaime Sanchez de la Vega)2019年從亞利桑那州立大學(Arizona State University)畢業,獲得航天和電氣工程雙學位。現在他任職於初創公司Vega Space Systems。該公司現在與亞利桑那州立大學合作這個項目。

德拉·維加說:「使用一個應用程式公眾就能追蹤光立方的位置,用火腿電台(ham radio)向衛星發射信號。衛星收到信號後,地面的人們會看到夜空裏這個衛星的閃光。」

火腿電台也叫業餘無線電,是一種供業餘無線電愛好者進行相互通信、實驗或個人娛樂的一項使用無線電頻率頻譜的無線電業務。衛星的閃光燈用的是氙氣閃光燈,和照相機、一些醫療成像設備使用的技術一樣。

近年來天文學研究界一直在反對像星鏈(Starlink)群陣衛星這類項目,它們在不斷加劇夜空裏的人造光污染。在這樣的形勢下,NASA還批准了這個光立方衛星項目這有點出乎人們的意料。

《福布斯》(Forbes)雜誌撰稿人、美國天文物理學家西格爾(Ethan Siegel)說,這樣按需進行閃光的項目對地面和地球軌道上的天文觀測站都會造成干擾。當短暫、罕見的來自宇宙的自然閃光和衛星的閃光同時發生的時候,觀測站將錯過來自宇宙的閃光信號。#

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