在過去的幾年裏,火星一直是人們矚目的焦點。紅色星球吸引了荷里活的注意力;美國等多國紛紛派遣探測器前往;SpaceX負責人埃隆·馬斯克(Elon Musk)最近宣佈,他的公司希望在2022年從墨西哥灣的一個平台上發射其下一代火箭,他的目標是火星。

此刻,人們似乎忽略了其它星球。你可以問問自己,最後一次想海王星(Neptune)是甚麼時候?

不過,美國太空總署(NASA)周三(6月2日)宣佈,今後將對金星(Venus)做更多關注。這顆太陽行星是夜空中最明亮的物體之一,被認為是一個「地獄般的世界」,不過,也可能曾經是「太陽系中第一個可居住的世界,擁有海洋和類似地球的氣候」。

NASA在一份聲明中說,前往該星球的兩項任務將是其「發現計劃」(Discovery Program)的一部份,它將為每項任務提供約5億美元的開發資金。這些太空計劃預計將在十年末進行。

其中一項任務將研究金星大氣層,這有望揭示該星球上是否有過海洋;另一個任務將研究金星表面,希望找到「為甚麼它的發展與地球如此不同」。

這些任務是根據其潛在科學價值和發展計劃可行性,在同行審查過程中挑選出來的。

NASA局長比爾·納爾遜(Bill Nelson)說,這些任務將提供「調查這個我們三十多年來未曾去過的星球的機會」。

在人類開始探索太空之初,美國和前蘇聯向金星發送了多個太空船。NASA的「水手2號」(Mariner 2)在1962年進行了首次成功飛越;蘇聯的「金星7號」(Venera 7)於1970年首次成功著陸金星。

1989年,NASA利用穿梭機將其「麥哲倫號」(Magellan)太空船送入金星周圍的軌道。這也是美國最後一次訪問該星球的探測器。

之後,來自歐洲和日本的太空船也開始繞該行星飛行。歐洲太空總署(European Space Agency,ESA)於2006年將一個太空船送入金星軌道。

金星或許很活躍

金星是從太陽向外的第二顆行星,軌道公轉周期為224.7個地球日,無天然衛星。金星也是太陽系中最熱的行星,其表面溫度為500℃,足以融化鉛。

長期以來,一些人認為金星是一顆「死」星,現在有許多人認為金星或許擁有活躍的地質,甚至存在周期性火山活動。

在其10億年的歷史中,它可能孕育過海洋,甚至在其厚厚的大氣層中,也許某個區域存在微生物,那些生命漂浮在雲層中……

NASA「發現計劃」科學家湯姆·瓦格納(Tom Wagner)在聲明中說:「我們對金星的了解如此之少,令人震驚,但是這些任務的綜合結果將告訴我們這個星球的情況:從它天空中的雲層到它表面的火山,一直到它的核心。這就像是我們重新發現了這顆行星。」#
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