遍佈全球的塑料污染是人類面臨的一大難題。近幾年科學家開發了一些可生物降解或可以作為土壤肥料的塑料來改善這個情況,但是其過程需要一些特定的方式處理才能實現。

4 月21日發表於《自然》(Nature)期刊的研究發明了一種新塑料,人們在自己家裏用溫水浸泡幾天就分解消失,並可以作為土壤的肥料。

這種材料是在現有塑料上加入一種酵素分子製成。

這份研究對聚乳酸(PLA)和聚己內酯(PCL)塑料改進。這兩種材料是目前常見的可降解作為肥料的塑料材料。研究人員在這些材料裏面加入特別的酵素分子,能夠把塑料降解變成乳酸(lactic acid),是土壤裏的微生物需要的養分。

研究人員將這種酵素包在聚合物裏面,再放到塑料纖維裏面,這不會改變塑料的質感,造出的新塑料看起來和用起來仍然和普通的塑料沒有區別。只有當遇到水和一定溫度的時候,這種塑料才會體現出它的獨特之處。實驗顯示,加了酵素的PLA塑料沾水後,在50 攝氏度的條件下6 天內分解;加了酵素的PCL遇水後在大約四十攝氏度的環境下才2天就分解。高達98%的塑料都被分解成小分子的形式,不會產生任何微塑料顆粒。

「人們在考慮全面改用可降解聚合物製造一次性塑料用品,可是如果這種材料會製造更多其它的麻煩,那到時候政策還要改回去。我們的材料可以解決一次性塑料用品一直存在的難降解的問題,我們的方向是正確的。」

這份研究的主要作者之一加利福尼亞大學柏克萊分校材料科學與工程和化學教授徐婷(Ting Xu,音譯)說,「人們在自己家就可以毫不費力地處理這些材料,把它們變成肥料。我們用水龍頭出來的熱水把這種材料泡在裏面,再加熱到所需的溫度後放在那裏,幾天以後它們就消失了。」◇