意大利天文學家們在銀河系中找出了最安全區域,而地球剛好位於其邊緣。根據這項研究,也許將來某一天,科學家會依此尋找太陽系外適合人類生存的行星。

要找到這些適合居住的星球,需要先了解它們具備哪些特徵。

宜居星球特徵

行星要宜居必須滿足許多條件。例如,行星需要位於「戈迪洛克區」(Goldilocks),在該區域中,行星所圍繞的恆星,其熱量和活度不會太多或太少。而且行星還需要遠離宇宙中的致命輻射。

這些輻射可能來自宇宙中超新星爆發或伽馬射線暴,由於其釋放接近光速的危險高能粒子,不僅可以殺死我們已知的所有生命,甚至還能夠剝除整個行星大氣層。科學家們表示,這些爆炸區域附近的星球上,生命不可能存續。

這項新研究的主要作者,意大利烏布    里亞(Insubria)大學天文學家里卡多‧斯皮內利(Riccardo Spinelli)說:「不能忽視強烈宇宙爆炸對銀河系中生命的(影響)。」

他對《生命科學》(Live Science)說,非常靠近此大爆炸的行星上,那裏的生命可能會被銷毀。

研究指出,約4.5億年前地球奧陶紀大滅絕事件,可能就是由伽瑪射線暴引起。儘管沒有具體證據將特定伽馬射線爆發與這起滅絕事件聯繫起來,但作者認為,鑒於地球在銀河系中的位置,這種假說是可能的。

銀河系的安全居住地

天文學家認為,銀河系的宜居地首先要位於不會爆發大規模輻射的地區。根據天文學家的計算,這一地點位於銀河系中間區域,而地球剛好處在這個區域的邊緣。

以上每張小圖(除第一張小圖)紅色部份為地球在宇宙中所處區域。(NASA Universe/flickr)
以上每張小圖(除第一張小圖)紅色部份為地球在宇宙中所處區域。(NASA Universe/flickr)

天文學家指出,在銀河系早期,銀河系被恆星成形時的劇烈運動所影響,這時,經常會出現激烈的宇宙大爆炸,但在銀河系最外圍,恆星稀少的區域情況要好得多,大爆炸發生的現象很少。

直到大約六十億年前,銀河系大部份地區都經歷了頻繁的足以銷毀生命的大爆炸。但是隨著星系老化,這種爆炸越來越少。

如今,銀河系中間區域,即從距離銀河系中心六千五百光年到約二萬六千光年之間的區域,大爆炸較少,對生命來說是最安全的區域。

在這一區域外,靠近銀河系中心的地方,由於超新星(接近末期的恆星)的劇烈爆炸和其它事件仍然常見,生命較難在這一區域中存活。另外中間區域的外圍,類地行星(以矽酸鹽石為主要成份的行星,如地球)很少,伽馬射線暴也更頻繁,同樣不適合生命居住。

太陽系距離銀河系中心約二萬六千光年,剛好位於以上所指銀河系安全區域邊緣。

沒有參與這項研究的亞利桑那州立大學天體物理學家史蒂文‧德施(Steven Desch)對《生命科學》說,乍看之下,該結論似乎是合理的。

「我很高興地注意到,他們似乎確實將[研究]放在了嚴格的框架中,並對伽馬射線爆發會產生甚麼樣的結果抱有現實的期望。研究中也解釋了人們可能會遺忘的因素,例如伽馬射線暴釋放出的能量和物質在各個方向上都不盡相同。」德施說,「我沒有仔細看過他們的數字,但乍一看是合理的。」

這項新研究成果發表在三月號的《天文學與天體物理學》(Astronomy and Astrophysics)雜誌上。也許未來人類可以在這些銀河系區域搜尋宜居的第二家園。 #