美國太空總署(NASA)「毅力號」火星漫遊車於2 月18 日在火星一個隕石坑底部著陸。據悉,「毅力」號在登陸火星過程中將經歷「恐怖7分鐘」,承受高達1,300攝氏度高溫 。

2020 年7 月30 日早上7:50,「毅力號」火星漫遊車(Marsrover Perseverance, 又稱探測器)從佛羅里達州卡納維拉爾角(Cape Canaveral )發射升空,執行NASA 的2020 火星任務。耗資27 億美元的「毅力號」首次攜帶小型飛機、用於尋找生命跡象的精密儀器,將鑽取火星核心樣本最終返回地球。

這輛六輪火星車從火星大氣層頂部降落到紅色星球地表所需時間將大約七分鐘,而無線電傳輸到地球的時間超過11 分鐘。「毅力號」火星漫遊車面臨的最後一次自導降落的七分鐘,被NASA噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory,JPL) 工程師稱為「恐怖七分鐘」。

JPL 下降和著陸小組負責人Al Chen 稱這段時間是毅力號漫遊車任務中最關鍵、最危險的部份。

在安全降落之前,搭載毅力號漫遊車的隔熱罩將以1.2 萬英里的時速射穿火星大氣層。在進入火星大氣層75 秒後,隔熱罩將承受1,300 攝氏度高溫峰值。大約四分鐘後,隔熱罩到達距離火星地表7英里高空,降落傘張開,隔熱罩前殼被丟棄。

當到達距離火星地表1.3 英里時,後殼和降落傘也被丟棄,由8個變軌器組成的著陸發動機點火,使漫遊車從190 英里時速減慢到僅1.7 英里時速。

Al Chen 在最近的新聞發佈會上說:「永遠不能保證成功。」「 當我們試圖將我們建造的最大、最重、最複雜的漫遊車降落到最危險地點時,尤其如此。」

毅力號漫遊車將在火星上一個名為傑澤羅(Jezero)的隕石坑250 米深的底部著陸,類似於「好奇號」火星車2012 年8 月的降落,NASA 錄像將完整記錄下這次歷史性降落過程。

當年「好奇號」火星車降到火星表面的時,NASA 同樣稱著陸時間為恐怖七分鐘。因為登陸時間少於信號從火星發送到地球的時間,降落過程完全是漫遊車自主行為,包括從大氣進入,到降落傘釋放,再到空前的火箭動力懸停,漫遊者必須自己完成整個著陸程序。

毅力號將嘗試與好奇號相同的「天吊」(skycrane landing)方式降落。繩索將把毅力號降到距離火星地表25 呎以下,在毅力號觸及火星表面後,繩索將脫離,天吊將飛走。

Al Chen 說:「毅力號必須自己做。在此期間,我們無能為力。」

在歷時長達7 個月、行程超過3 億英里( 約合4.8 億公里)的旅程結束後,如果一切按計劃順利進行,NASA 團隊在2 月18 日美東時間下午3 點55 分)之前收到後續無線電信號,以證實毅力號最終降落在火星古老的土壤上。

隨著漫遊者降落紅色星球,人們將會發現更多的火星秘密,了解火星景觀和形成,發現有關火星上水的真相以及尋找生命的痕跡。

NASA 已經八次成功登陸火星。毅力號是NASA 目前最發達且最智能的火星探測器。它具備最新的著陸技術,配備最多的錄像頭和麥克風,以捕捉火星的影像和聲音。◇