2020年,當中共病毒(俗稱武漢病毒、新冠病毒、COVID-19)全球爆發時,VBI Vaccines生物製藥公司的科學家們一直在思考一個關鍵問題:能否研製出一種能應對不止一種冠狀病毒的疫苗?

這家生物製藥公司總部位於馬薩諸塞州劍橋(Cambridge),其研究在加拿大渥太華進行。在2002年和2012年全球爆發SARS和MERS疫情時,該公司開始研究抵禦這兩種傳染病病毒的疫苗,目前,該公司還開始研發一種可以對抗中共病毒的疫苗。

去年8月,VBI位於渥太華的子公司——變種生物技術公司(Variation Biotechnologies Inc.)從聯邦政府獲得了5,600萬元的資金支持,以推進其疫苗項目。

現在,由於世界各地紛紛出現了變種冠狀病毒,VBI再次受到媒體和投資者的關注。

多價或泛冠狀病毒疫苗

VBI行政總裁巴克斯特(Jeff Baxter)對《環球郵報》表示:「在僅僅4周裏,這些變種病毒導致了整個疫苗推廣出現巨大不穩定性。」

巴克斯特說,該公司的「多價」疫苗,即能對抗多種病毒的疫苗,要到今年晚些時候才能進行人體試驗。與此同時,VBI計劃在3月底之前開始試驗一種專門針對中共病毒的疫苗。這兩種疫苗的設計都模仿了病毒的結構,旨在以類似的方式觸發免疫系統。

在實驗室動物身上進行的研究表明,多價疫苗可以產生針對所有SARS、MERS和中共病毒三種病毒的免疫反應,以及針對一種不是多價疫苗明確靶標的季節性冠狀病毒的免疫反應。

新變種中共病毒傳播速度較快,巴克斯特說,其公司正在考慮,相同的疫苗設計策略是否可適應於廣譜疫苗,即可以有效地預防一系列冠狀病毒,包括一些尚未在人群中出現的變種病毒。「問題在於我們能否把目標標得更寬」。

事實上,中共病毒可能比許多科學家最初預期的更能衝破免疫屏障,其他疫苗製造商也在考慮如何應對這種情況。這可能導致現有疫苗的新配方作為加強劑,或在中共病毒繼續轉移且永遠不會完全消失的情況下,可能需要持續地接種疫苗。

麥吉爾大學疫苗研究中心的主任沃德(Brian Ward)說:「現在幾乎所有疫苗製造商,包括我們,都在認真考慮,或者已經開始著手研發變種或多價的候選疫苗。」沃德還是Medicago公司的醫療官,該公司位於魁北克,是加拿大首個開始進行中共病毒疫苗人體試驗的公司。

也有病毒學家質疑多價或泛冠狀病毒疫苗是否可以在短期內取得成功,理由是變種病毒幾天內出現,在幾周內就傳播,其速度甚至超過了最快速的疫苗項目。就算一種泛病毒疫苗可以預測尚未存在的變種病毒,如何有效地在臨床試驗中測試也是個問題。

現在是理想的起點

儘管研發多價或泛病毒疫苗有障礙,免疫學家們表示,像中共病毒這樣的冠狀病毒,在衝破人類免疫系統方面仍遠不如流感或愛滋病毒那麼熟練,這也為研發泛病毒疫苗提供了理想的起點。

加州斯克里普斯研究轉化研究所(Scripps Research Translational Institute)的主任托普爾博士(Eric Topol)和免疫學家伯頓(Dennis Burton)在2月8日《自然》雜誌上的一篇評論文章中呼籲全球投資1億到2億元,用數年時間支持該類疫苗研究。#