另一項大規模疫情刺激計劃的前景重新引發了人們對通脹的擔憂,經濟學家之間產生了深刻的分歧。一些預測人士認為,民主黨人推動的刺激計劃威脅到未來的通脹,但另一些預測人士則對這一擔憂置之不理,稱通脹擔憂被誇大了。

左派經濟學家薩默斯(Larry Summers)在《華盛頓郵報》的一篇專欄文章中提出了對拜登的1.9萬億美元救濟計劃的擔憂。

薩默斯曾在克林頓時期擔任美國財政部長,並擔任奧巴馬的高級經濟顧問,他說,這個經濟刺激計劃將帶來「一些大風險」。

他寫道:「拜登計劃是向前邁出的重要一步,但我們必須確保它的推行方式既不會威脅到未來的通貨膨脹和金融穩定,也不會威脅到我們通過公共投資更好地重建美國的能力。」

拜登提出了一項1.9萬億美元的經濟救援計劃,以應對疫情和封鎖措施造成的經濟衰退。他和他的經濟團隊認為,早期的支出增加將減少疫情危機造成的長期經濟損失。民主黨人提議向個人直接支付1,400美元,作為「美國救援計劃」(American Rescue Plan)的一部份。

薩默斯的專欄文章在民主黨人和支持政府大筆支出應對經濟衰退的左派經濟學家中引發了激烈的反應。

國際貨幣基金組織前首席經濟學家布蘭查德(Olivier Blanchard)同意薩默斯的觀點,他在推特上表示,「1.9萬億美元的計劃可能會讓經濟過熱」。

美聯儲主席鮑威爾(Jerome Powell)2月10日在紐約經濟俱樂部(Economic Club of New York)發表的一次演講表示,當經濟重新開放時,可能會出現暫時性的支出爆發。不過,他淡化了對通脹的擔憂,稱美聯儲密切監測「一系列非常廣泛的通脹指標」。

「物價可能會有一些上漲壓力」,鮑威爾說,不過他預測通脹壓力「既不會很大,也不會持續」。

「如果通脹處於令人不安的水平,並且會持續下去,那麼我們有相應的工具來解決這個問題。當然,我們也會使用這些工具。」他說。

鮑威爾的言論呼應了財政部長耶倫(Janet Yellen)上周末表達的信心。

「我花了很多年時間研究通貨膨脹,並擔心通貨膨脹。我可以告訴你,如果這種風險(通脹)真的出現了,我們有工具來應對這種風險。」耶倫於2月7日告訴CNN。

「但我們面臨著巨大的經濟挑戰,國家面臨著巨大的痛苦。我們必須解決這個問題。這是最大的風險。」她說。

在1月19日的參議院確認聽證會上,耶倫敦促國會「採取重大行動」,以避免出現更長時間、更痛苦的經濟衰退。她的這番言論成為當天的頭條新聞。

經濟學家們認識到,人們對在疫情期間放緩的經濟活動(如旅遊和餐飲)有一種被壓抑的潛在需求。而且他們預計,當經濟重新開放時,需求將大幅增加,這可能會使價格膨脹一段時間。

「但供給反應也會很強烈。」北方信託(Northern Trust)首席經濟學家坦南鮑姆(Carl Tannenbaum)在一份研究報告中寫道。

「估計有1.6萬架商用飛機已經被世界各地的航空公司停飛,等待被召回服務。被餐廳裁掉的服務員和廚師將在餐廳重新開張時被召回工作。雖然某些地區可能會出現一些暫時的瓶頸,但任何通脹的爆發都可能是暫時的。」他說。

坦南鮑姆還指出,由於房租下跌,遠程醫療就診量大幅上升,降低了醫療成本,因此疫情產生了抑制通脹的壓力。而這兩者(房租和醫療成本)在消費者價格指數(consumer price indices,簡稱CPI,註:CPI是衡量通脹的重要指標)中的權重都很高。

美國勞工部2月10日報告稱,1月份美國消費者價格上漲0.3%,符合預期。變化的主要原因是能源價格上漲3.5%,其中汽油價格繼去年12月份大漲5.2%之後,又大漲7.4%。1月整體通脹速度仍然較低,同比為1.4%,與去年12月份持平。

根據GasBuddy網站覆蓋全美的15萬多個加油站的價格報告整理數據來看,汽油價格已經連續第五周上漲,2月8日全美平均價格達到每加侖2.45美元。柴油的全美平均價格也上漲到每加侖2.68美元。

Price Futures Group的能源市場分析師弗林(Phil Flynn)稱,美國原油價格上升歸於拜登上任以來推行的能源政策,提高了原油和天然氣的成本。

弗林在網誌中寫道,拜登對達科他通道管道(Dakota Access Pipeline)的政策越來越受到關注,這也是價格上漲的因素之一,因為北達科他州巴肯(Bakken)頁岩地區的生產商正在控制產量。由於圍繞管道命運的不確定性,該地區的原油價格已經飆升至約六個月來的紀錄水平。

弗林稱,石油還得到了民主黨人提出的疫情救濟方案的推動。他表示,如果該救濟方案獲得通過,將刺激經濟活動,增加對石油的需求,繼續推高油價。#