8月25日,有消息稱,美國太空探索技術公司SpaceX的首批星際飛船(Starship)乘客將在2023年1月份開始繞月之旅,此次繞月之旅將持續一周時間。

此次的星際飛船由太空艙和火箭組成,這種飛船可以搭載100名乘客前往月球、火星甚至更遙遠的太空,這將是自1972年以來人類最重要的一次月球旅行。星際飛船不會降落在月球表面,而是繞月飛行。與「獵鷹9號」火箭一樣,星際飛船未來也能夠重覆利用實現多次飛行。

2018年9月,SpaceX首席執行官馬斯克(Elon Musk)表示,日本億萬富翁前澤友作(Yusaku Maezawa)成為SpaceX簽約的第一位繞月飛行太空乘客。目前SpaceX正在加速研發和測試其星際飛船,而翁前澤友作(Yusaku Maezawa)正在資助該公司對星際飛船進行改進。

翁前澤友作表示,這次的太空之旅將成為藝術旅行,名為「Dear Moon」。他表示;「幼年時,我就愛上了月亮,只是盯著月亮就能激發我的想象力,它總是在那裏,繼續激發我。這就是我不想放棄這次近距離觀看月亮機會的原因。」

關於繞月之旅的費用, 馬斯克並沒有透露,只表示搭載此次飛船的BFR運載火箭的開發成本約為50億美元。根據私人太空旅行機構Space Adventures的信息,飛往月球的價格至少是飛往國際太空站的兩倍,可能會達到1.75億美元。

對於本次太空旅行,翁前澤友作表示他要把整個飛船包下來,到時會邀請6~8位藝術家一起參與這場旅行,包括建築師、音樂家、時裝設計師等。他希望通過繞月之旅,激發藝術家們的靈感,創作出更偉大的作品。除了藝術家之外,翁前澤友作還將帶著他收藏的一些畫作前往太空。

馬斯克表示,他對翁前澤友作預訂首次太空之旅並幫助星際飛船改進表示感謝,因為這位富豪支付的分期付款數額足夠巨大,將「對支付星際飛船的成本和改進產生實質性影響」。馬斯克甚至稱,翁前澤友作的資助有助於讓普通民眾前往不同的星球。

2019年SpaceX發表的星際飛船(Starship)原型(左)。(SpaceX)
2019年SpaceX發表的星際飛船(Starship)原型(左)。(SpaceX)

星際飛船(Starship)的第一級火箭推進器被稱為「Super Heavy」(超級重型),長70米(230英尺),直徑9米(30英尺),由37個使用過冷液態甲烷和液氧的猛禽(Raptor)火箭發動機提供動力,每台猛禽發動機的推力將達300噸以上。星際飛船將採用不鏽鋼材質,是一種可重複使用的太空飛行器,也可作為運載火箭第二級,具有集成的有效載荷部份。

除了「親愛的月球」,SpaceX還計劃使用星際飛船參加美國太空總署(NASA)的「阿提米斯登月計劃」。2020年4月30日,NASA選擇了SpaceX參與其阿提米斯計劃,SpaceX將會為NASA建造一款可重複使用的月球著陸器。計劃中的著陸器將會是星際飛船的簡化版,僅用於在月球表面和LOP-G之間往返運送太空人和貨物。此版本的星艦因為只需往返月球軌道與月面,因此不需要安裝大氣重返大氣層所需的襟翼和隔熱盾。為了不揚起月塵,著陸發動機將安裝在星艦的上半部份,此版本的星艦將使用較小的發動機降落。◇